Súčasťou cyklistických pretekov je aj reklamná karavána, v ktorej sa prezentujú sponzori daného podujatia. Jednou z najvyhľadávanejších atrakcií na Tour de France je práve táto kolóna áut a zabávačov, ktorí počas troch týždňov rozdajú viac ako pätnásť miliónov darčekov. Podobne ako preteky, aj karavána sa musí riadiť svojimi pravidlami. 
 
 
tour karavana 1 asofpb
Karavána na Tour de France (© A.S.O. / Pauline Ballet)
 
 
Reklamná karavána sprevádza Tour de France už 89 rokov. S nápadom vytvoriť ju prišiel Henri Desgrange, zakladateľ podujatia, a to už v roku 1930. Desgrange pôvodne chcel, aby preteky tvorili nie tímy s podporou komerčných značiek, ale reprezentácie krajín. Preto všetkých sponzorov zaradil do veľkého konvoja, ktorý jazdil pred pelotónom. Bol to spôsob, ako im chcel „zaplatiť“ za dodané bicykle. Nakoniec sa však nápad s národnými celkami vôbec neujal, ale reklamná karavána si okamžite získala srdcia divákov stojacich pri ceste. Z tohto dôvodu bola súčasťou pretekov v každom jednom roku a momentálne je veľmi vyhľadávanou atrakciou. Až 47 percent fanúšikov, teda takmer polovica, prichádza na Tour, aby ju zažili. Vyplýva to z prieskumu, ktorý pred pár rokmi urobili organizátori pretekov.
 
Kedysi La Caravane du Tour, ako znie jej oficiálny názov, tvorilo viac ako 170 áut, ktoré propagujú rôznych sponzorov podujatia, od roku 2004 nechýba medzi nimi ani česká Škoda. Pred začiatkom tohtoročnej edície počet vozidiel ubudol na 160, aby sa šetrilo životné prostredie. O tejto karaváne sa tiež hovorí, že je aj najdlhšou a najväčšou reklamnou prehliadkou, pretože miestami dosahuje až dvanásť kilometrov. Prejsť musí každý jeden kilometer etapy a na ceste môže stráviť aj viac ako štyri hodiny. Podľa pravidiel celá kolóna áut musí vyštartovať dve hodiny predtým, ako sa na svoju púť vydajú cyklisti, pričom ich cieľom nie je iba upútať pozornosť fanúšikov, ale tiež ich nabudiť, aby boli schopní odovzdávať svoju energiu pretekárom v pelotóne.
 
 
tour karavana 1 asofpb
Karavána na Tour de France (© A.S.O. / Pauline Ballet)
 
 
Hlavne preto karavánu sprevádza hlučná hudba, tancujúci ľudia a ďalšie iné atrakcie od výmyslu sveta. Celá šou, teda prejazd od prvého auta až po posledné, trvá približne pol hodinu. Súčasťou kolóny sú v tomto roku napríklad pojazdný Mickey Mouse, obrí kôš so zeleninou, pojazdný muffin v nadživotnej veľkosti alebo pojazdný stĺp z vankúšov. Každé takto prerobené auto však musí spĺňať presne dané špecifiká, ktoré určuje organizátor pretekov, teda dĺžku, výšku, hmotnosť a hlavne bezpečnosť. Sú navrhnuté a skonštruované už mesiac pred začiatkom podujatia, a každé jedno auto zhotovuje firma Theodora, ktorá má sídlo v obci Pithiviers. Celkovo sa takto prezentuje na Tour až 31 sponzorov.
 
Azda najdôležitejšou súčasťou karavány sú samotní ľudia, ktorí sa starajú o zábavu. Na správny chod a fungovanie v tomto roku dohliada 55 zodpovedných osôb, ktorí dávajú pozor na to, aby vodiči automobilov neboli pod vplyvom alkoholu, a musia byť vyškolení v poskytovaní prvej pomoci. Celkovo v La Caravane du Tour nájde uplatnenie ďalších šesťsto ľudí, presne 120 z nich má na starosti logistiku a technické záležitosti. Ostatok tvoria zabávači a moderátori, ktorých priestor na realizáciu je zvyčajne na autách, niektorí iba vyhadzujú reklamné materiály von oknom a mávajú fanúšikom. Je zaujímavé, že šancu dostať sa do karavány majú predovšetkým vysokoškolskí študenti, ktorí však o to musia požiadať už v decembri. Práve vtedy sa začína nábor, ktorý často trvá až do apríla. Záujemcov o to byť súčasťou kolóny je veľmi veľký.
 
 
tour karavana 1 asofpb
Karavána na Tour de France (© A.S.O. / Bruno Bade)
 
 
Usmievať sa aj napriek únave a dažďu
 
Práca v karaváne nie je zložitá, ale je namáhavá a únavná. Začína už za tmy. Všetci účastníci strávia na nohách viac ako dvanásť hodín. Každý jeden člen kolóny musí vstať už skoro ráno, aby si dal do poriadku svoj odev. Všetko musí byť čisté, pekne upravené, keďže ide o prezentáciu firiem a každý nedostatok by mohol potencionálneho zákazníka odradiť. Pripraviť sa musia aj krabice plné sponzorských darčekov, ktoré každý večer musia byť spratané z áut niekde, kde ich nikto neukradne a dážď, rosa a iné poveternostné podmienky nezničia. S tým súvisí aj ranná rutina, počas ktorej musia byť tie isté krabice opäť naložené do áut. Zároveň sa musia rozbaliť a skontrolovať, či nie je niektorý diel chybný, pretože počas etapy už na to čas nie je.
 
Ak etapa začína o dvanástej hodine, už okolo deviatej ráno musia byť všetci členovia karavány nastúpení na štarte ozbrojení úsmevom. Každé auto má v kolóne presne stanované miesto a naň sa musí dostať už na štarte. Trvá to asi hodinu. Nie je totiž dovolené, aby sa počas etapy autá v karaváne obiehali, z bezpečnostných dôvodov. Potom sa celá šou dá do pohybu, harmonogram je jasný, ale aj tesný. Karavána musí ísť dostatočne rýchlo na to, aby ju zozadu nedobehli pretekári. Zároveň však musí byť dostatočne pomalá, aby si ju fanúšikovia pri ceste stihli užiť. Je to veľký test nervov, pretože každá sekundy je dôležitá. „Nikdy nemôžeme ísť rýchlejšie ako 80 km/h, ale na trati etapy si udržujeme priemernú rýchlosť 40 km/h,“ povedal Jean-Marc, jeden z vodičov.
 
 
tour karavana 1 asofpb
Karavána na Tour de France (© A.S.O. / Pauline Ballet)
 
 
Najväčšou prekážkou však býva počasie. Ľudia na autách tancujú a zabávajú divákov pri ceste nielen za horúcich letných dní, ale aj keď padá z oblohy voda či šľahajú blesky. Po troch týždňoch sú posádky otvorených vozidiel nielen poriadne opálené, ale tiež zmoknuté. Dáždniky a iné doplnky, ktoré by ich aspoň čiastočne ochránili pred silou matky prírody nie sú organizátormi odporúčané. Jedinými pomôckami, ktoré si „zabávači“ môžu dovoliť sú pršiplášte a opaľovacie krémy, lenže po dvanástich hodinách na silnom slnku aj tie strácajú svoje ochranné účinky. Aj na to si musia všetci účastníci karavány zvyknúť. „Zábavu v karaváne Tour de France robím už viac ako štyri roky. Je to skvelé dobrodružstvo, ktoré si naozaj veľmi užívam. So všetkým, čo k tomu patrí,“ ubezpečil záujemcov Otis, jeden z početného tímu Škody. 
 
Medzi najobľúbenejšie vozidlá, ktoré sú francúzskymi divákmi najviac vyhľadávané, patrí aj automobil banky Cofidis, ktorý ste mohli stretnúť na slovenských cestách vlani, počas Okolo Slovenska. Ani v 106. edícii pretekov nechýba v reklamnej kolóne. Jeho posádku však netvoria študenti a iní dobrovoľníci, ale zamestnanci francúzskej banky, ktorí nie sú na letnej dovolenke. Byť súčasťou celej šou je ich pracovnou povinnosťou, ku ktorej sa zaväzujú pri podpise pracovnej zmluvy. Aby banka svojich zamestnancov úplne nevyčerpala, po každom týždni sa posádka ich autá mení. Aj oni musia prejsť školením, pretože ich práca pozostáva vo vyhadzovaní darčekov, ktoré sú riadené pevne danými pravidlami. Napríklad, aby diváci neboli zranení, nemôžu posádky áut vyhadzovať suveníry do veľkej výšky a na cestu, aby pobehujúci fanúšikovia nezavadzali autám v prejazde.
 
 
tour karavana 1 asofpb
Karavána na Tour de France (© A.S.O. / Pauline Ballet)
 
 
Sťažovali sa na ňu francúzski poslanci
 
Tohtoročná Tour de France odštartovala v Bruseli a reklamná karavána v ňom nemohla chýbať. Ešte pred jej začiatkom tridsať francúzskych poslancov rozbehlo kampaň proti distribúcii plastových darčekov na najslávnejších cyklistických pretekoch. Pred dvomi rokmi bolo počas troch týždňov rozdaných až osemnásť miliónov sladkostí, a papieriky z nich zaplavili francúzsku prírodu. Poslancom zo Strany zelených Francúzska sa táto skutočnosť nepáčila, obávali sa toho, že by sa niečo podobné mohlo zopakovať aj teraz. Poslanec Francois-Michel Lambert spochybnil aj kvalitu odovzdávaných vecí. „Vyzývame karavánu, aby nedistribuovala predmety, ktoré naša spoločnosť nepotrebuje,“ zdôraznil zástupca Stany zelených. 
 
Riaditeľ pretekov politikov upokojil, že vedenie podujatia urobilo patričné kroky, aby minimalizovalo počet plastových vecí na Tour. „Už päť rokov spolupracujeme s našimi partnermi na redukcii plastových darčekov, ktoré sponzori poskytujú verejnosti. Vytvorili sme pravidlá, ktoré nútia našich partnerov, aby boli súčasťou procesu na znižovanie plastov. Napríklad čiapky a tričká, ktoré boli ešte pár rokov dozadu zabalené v plastových obaloch, sú teraz distribuované bez obalu,“ reagoval na kritiku Christian Prudhomme. „Zároveň počet odovzdaných suvenírov klesne v tomto roku o tri milióny. Zníži sa aj počet áut. V 106. edícii Tour bude karavánu tvoriť 160 vyzdobených vozidiel,“ dodal riaditeľ podujatia, ktorý ešte ubezpečil poslancov, že keď bude karavána prechádzať cez chránené územia, všetky autá vypnú hudbu a nebudú ani trúbiť.