Séria prípravných pretekov na začiatku sezóny pokračuje podujatiami Okolo Valencie a Etoile de Bessèges. Na španielskych pretekoch bude obhajovať titul Alejandro Valverde a na francúzskych cestách sa môžeme tešiť na dramatický súboj o každú jednu sekundu.
 
 
valverde 18 valencia podium sampanske movfg
Valverdeho vlaňajší triumf vo Valencii (© Photo Gomez Sport / Movistar Team)
 
 
Dúhový dres čaká náročná obhajoba
 
Okolo Valencie sa odohráva na kopcovitom profile, ale dôležitú úlohu z pohľadu klasifikácie zohráva aj ITT. Jazda proti chronometru sa ocitne hneď na začiatku podujatia a desať rýchlych kilometrov zakončených tisícmetrovým stúpaním s priemerom osem percent rozdá karty pred cestou do kopcov. V druhej etape sa môže odohrať len útok z veľkej diaľky, no stúpania nie sú natoľko prudké, aby delili favoritov, preto sa očakáva v Alicante šprintérska koncovka.
 
Tretí deň bude o poznanie náročnejší a na jeho konci sa zapoja do súboja o bonifikácie aj cyklisti, ktorí majú ambície presadiť sa v GC. Vo finále sa objavia dve stúpanie tretej kategórie a akcia sa môže rozbehnúť už na Sot de Chera, ktoré je ťažšie ako posledný kopec etapy. Salto de la Mora (5,4 km; 4,5 %) bude svedčať dynamickým vrchárom alebo klasikárom vo forme a zaujímavé bude aj to, že jeho vrchol sa objaví 2500 metrov pred cieľom a potom sa cesta ešte raz zdvihne aj na samotnej cieľovej páske.
 
 
 
Najlepšiu príležitosť pre vrchárov však ponúka štvrtá etapa a cieľový kopec Ermita Santa Llucia (3,9 km; 8,3 %), kde sa nachádzajú po celej dĺžke tvrdé úseky so sklonmi pätnásť až osemnásť percent. Najťažšia previerka podujatia bude kľúčová pre úspech v poradí, ale záležať bude na každej stratenej/získanej sekunde z predchádzajúcich dní. Etapa nekončí priamo na vrchole Ermita Santa Llucia, ale po krátkom klesaní. Záverečný deň sa bude šprintovať, na jednoduchej trase vedúcej do Valencie sa nenachádzajú žiadne profilové prekážky.
 
Na prvý triumf v dúhovom drese sa zameria Alejandro Valverde a španielsky jazdec sa ocitne na trase, ktorá mu svedčí. Zvláda krátku časovku, polepšiť si môže v dynamickom finále do kopca v tretej etape a svedčia mu aj prudké sklony na Ermita Santa Llucia. Proti majstrovi sveta sa postaví zdravá konkurencia. V tíme Sky odštartuje sezónu Geraint Thomas, ale keďže nemá za sebou ideálnu zimnú prípravu kvôli povinnostiam po úspechu na TdF, v náročných pretekoch ho môžu zastúpiť De la Cruz alebo Rosa, ktorí majú dobrú časovku.   
 
 
thomas 18 ilustrak skyf
Geraint Thomas (© Russ Ellis / Team Sky)
 
 
Jazda proti chronometru môže trošku obmedzovať Adama Yatesa s Estebanom Chávesom, no obaja si to budú chcieť všetko vynahradiť v tretej a štvrtej etape. LL Sánchez tu v minulej sezóne obsadil druhé miesto v GC, a keďže predviedol kvalitnú formu na TDU, opäť môže patriť medzi najsilnejších jazdcov. V Astane sa prvýkrát predstaví po jeho boku Ion Izagirre a španielsky jazdec bude chcieť vyťažiť hneď z ITT. Premiéra v novom drese čaká aj na Romana Kreuzigera a Dylana Teunsa, ktorí budú motivovaní ukázať sa v čo najlepšom svetle. Belgický jazdec je silný na krátkych a ťažkých kopcoch, takže vo Valencii si príde na svoje. UAE Emirates vyťahuje  Ruia Costu a Dana Martina, v Cofidise sa môžu vytiahnuť súrodenci Herradovci.
 
Šprintéri sa budú spoliehať, že na podujatí dostanú dve príležitosti, a v takom prípade sa poteší kvalitná skupina Kristoff, Groenewegen, Cort, Nizzolo, Bouhanni, Trentin, Colbrelli, Lobato alebo Zabel.
 
 
kristoff 18 abu podium pohlad rcsf
Alexander Kristoff (© LaPresse/Fabio Ferrari)
 
 
Dráma o titul vyvrcholí až na samom konci
 
Oproti predchádzajúcej edícii sa Etoile de Bessèges skrátilo o jednu etapu, čo len umocní vyrovnaný súboj medzi šprintérmi a časovkármi o celkový titul. Tri etapy vhodné pre najrýchlejších jazdcov v balíku, spolu s bonifikáciami, vytvoria dobrý základ pre úspech v GC. Profil prvého dňa bude pre všetkých známy, pretože sa pravidelne objavuje na podujatí. Ani do mesta La Calmette nebude viesť náročná trasa a aj v tretej etape môžeme očakávať hromadný šprint, presne ako pred rokom. Zároveň to bude aká-taká príležitosť pre útočiacich jazdcov, aby prekazili šprintérsku hegemóniu. Sedemnásť kilometrov pred cieľom sa objaví krátka zvlnená pasáž a kilometrový kopec s priemerom šesť percent, čo na chvíľu zdvihne adrenalín v balíku. Preteky sú tradične zakončené jazdou proti chronometru, ktorá obsahuje vo finále svižné stúpanie (1,75 km; 7,5 %). A práve toto bude miestom, kde sa bude lámať klasifikácia, či na jej čele vydržia šprintéri, alebo uspejú časovkárske kvality.
 
 
 
V minulom ročníku skončil na druhej priečke Christophe Laporte, keď predvádzal výborné výkony v šprintérskych etapách a zvládol aj krátku ITT, no o celkový výkon ho obral časovkársky super výkon Tonyho Gallopina. Laporte tak bude mať sebavedomie, že útok na celkový triumf nemusí byť márny. Spomedzi šprintérov môžu dostať na vysoké priečky konštantne dobré výkony Bryana Coquarda, ktorý má čo naprávať po minulej sezóne, a do súboja o etapové triumfy sa zapojí Marc Sarreau. V minulej edícii tu získal dve výhry. Šprintérsku konkurenciu dopĺňajú talianski borci Sacha Modolo a Niccolo Bonifazio.
 
Cez časovku sa môže presadiť v poradí Tim Wellens a budeme zvedaví, či nájde v ostatných etapách priestor aj pre svoj tradičný atak. Z domácich jazdcov pozná dôverne charakter pretekov Jonathan Hivert a ako minuloročný piaty muž GC bude mať len tie najvyššie ambície. V Trek - Segafredo sa predstavia Bauke Mollema a Fabio Felline. Taliansky borec je všestranným typom cyklistu, čo je vždy výhodou na takýchto pretekoch, a Mollema potrebuje vytiahnuť jeden zo svojich kvalitnejších výkonov v časovke. V Treku sa ukáže aj Jasper Stuyven a aj jeho klasikárske danosti sa môžu vytiahnuť minimálne v záverečnej etape. A rovnako bude rozmýšľať aj Sep Vanmarcke.