Otvorenie novej sezóny tradične prebieha na austrálskom kontinente, na obľúbenom podujatí Tour Down Under sa vždy zíde dobrá konkurencia. V tomto roku ju posilnil Peter Sagan a spolu s ním uvidíme v drese Bora - Hansgrohe aj Michaela Kolářa. Tretím slovenským jazdcom na štarte bude Martin Velits.
 
Tour Down Under sa môže pochváliť atraktívnou cyklistikou aj napriek veľmi skorému termínu. Rýchle dojazdy a explozívne koncovky pre ardenských špecialistov či výbušných jazdcov sú veľmi populárne, o čom svedčí aj výborná atmosféra na trati, ktorú vytvárajú zabávajúci sa domáci fanúšikovia.
 
Charakteristickým znakom pretekov je stúpanie Willunga Hill (3 km; 7,5 %), kde sa rozhoduje o celkovom víťazovi podujatia, a v tomto roku bude mať podobnú váhu aj kopec Torrens Hill Road (1,2 km; 9,9 %), ktorý bude pripravený už na konci druhej etapy. Tieto previerky však nevytvárajú veľmi veľké rozdiely, preto sú dôležitou súčasťou pretekov aj bonifikácie. Z hľadiska celkovej klasifikácie tak zaváži koncovka každej etapy, kde malé zaváhanie môže spôsobiť stratu cenných sekúnd.
 
 
Trasa má ustálený rozmer
 
Odštartuje sa pozvoľna, jednoduchou etapou v okolí mesta Lyndoch, kde sa môžeme tešiť na promenádu najrýchlejších jazdcov na dlhej a širokej cieľovej rovine. Najlepší šprintér si užije líderskú pozíciu len jeden deň, pretože v druhej etape čaká na pelotón oveľa náročnejší profil, ktorý je zakončený prudkým finále na Torrens Hill Road. Na tomto kopci sa musia vytiahnuť kandidáti na titul, keďže na podujatí majú len dve príležitosti. O víťazovi etapy a zisku dôležitých bonusových sekúnd rozhodne šprint do kopca, po ktorom zostáva do cieľa ešte štyristo metrov.
 
Potom sa v nasledujúcich dvoch etapách znovu dostanú k slovu šprintéri. Najskôr sa predstavia v meste Victor Harbor, kde môže na konci fúkať vietor a v záverečnom kilometri ich čakajú dve zákruty. Štvrtá etapa bude klasickou šprintérskou bitkou, posledné stovky metrov sa zľahka zdvihnú na necelé dve percentá.
 
Súboj o titul definitívne rozuzlí Willunga Hill, aj keď víťaz etapy sa nemusí automaticky stať novým šampiónom pretekov. V predchádzajúcich troch rokoch tu triumfoval Richie Porte, ale domáci jazdec z toho vyťažil "len" dve druhé miesta v GC. Finále na Willunga Hill prebehne vo vysokej intenzite, presadiť sa môže len jazdec s výbornou výkonnosťou. Záverečnú bodku za pretekmi poskytne kritérium v meste Adelaide, kde sa neočakáva nič iné ako hromadný dojazd balíka.
 
 
tdu willunga 17
 
 
Získa Porte konečne titul?
 
Na začiatku ročníka je veľmi ťažké odhadnúť formu jednotlivých cyklistov, ale na TDU vždy prichádzajú vynikajúco pripravení domáci jazdci, ktorí už majú za sebou austrálsky šampionát. Veľmi motivovaný bude najmä Richie Porte, ktorému v ostatných dvoch rokoch celkový triumf ušiel o chlp.
 
Jazdec tímu BMC sa bude spoliehať na svoj razantný nástup na Willunga Hill a v tomto roku mu zahralo do kariet aj zaradenie Torrens Hill Road takmer na cieľovú pásku, kde môže rovnako získať k dobru nejaký čas. Ak Porte zvládne tieto previerky na výbornú a na Willunga Hill zopakuje svoje predchádzajúce výkony, má veľkú šancu, aby prestížny titul skončil v jeho rukách. Jeho výhodou bude skúsený tím, veľmi mu môže pomôcť najmä obhajca titulu Rohan Dennis, ktorý tieto preteky perfektné pozná.
 
Na tomto podujatí sa cíti ako ryba vo vode Simon Gerrans. Už 36-ročný cyklista tu vybojoval štyri celkové víťazstvá a aj tentoraz bude pripravený obsadiť čo najlepšie umiestnenie. Skúsený borec dokonale ovláda stúpanie Willunga Hill a zvládnuť by mal aj Torrens Hill, ale v jeho veku musí predviesť na týchto kopcoch špičkový výkon, aby sa vyrovnal mladším súperom a príliš veľa nestratil. Navyše, pri jeho uplynulých triumfoch hrali hlavnú úlohu bonusové sekundy, ktoré vydoloval v náročnejších šprintérskych dojazdoch, a tie v tomto roku na TDU absentujú.
 
V tíme Orica - Scott sa predstaví aj Esteban Cháves, ktorý môže byť čiernym koňom pretekov. Kolumbijský jazdec je vynikajúci na krátkych kopcoch, má veľmi dobré zrýchlenie a aj kvalitnú koncovku, takže v rozhodujúcich etapách môže byť pre súperov nepríjemným spoločníkom. V jeho prípade zostáva otázkou, v akom stave pricestoval do Austrálie, či sa už na začiatku roka predvedie s potrebnou výkonnosťou, aby sa mohol presadiť v GC.
 
Na výbušné koncovky rozhodujúcich dní sa typologicky hodí Sergio Henao. V minulom roku obsadil na pretekoch celkovú tretiu priečku a vyšla mu aj kráľovská etapa, kde sa pred neho dostal len Porte. Henao je vynikajúci na krátkych, prudkých kopcoch. Aj jemu prospela posilnená úloha Torrens Hill, kde bude chcieť získať na svoju stranu dôležitý čas. V tíme Sky štartuje aj Geraint Thomas. Britský jazdec tu ešte nedávno predvádzal kvalitné výkony, v roku 2013 obsadil celkovú tretiu priečku, ale potom sa jeho jazdecké priority zmenili, a TDU mu slúži najmä ako príprava.
 
 
Posledné ročníky Santos Tour Down Under
 
2016 víťaz: albansko Gerrans 2. m.: albansko Porte 3. m.: vlajka Henao
body: albansko Gerrans vrchy: vlajka Henao U25: albansko McCarthy
 
2015 víťaz: albansko Dennis 2. m.: albansko Porte 3. m.: albansko Evans
body: vlajka Impey vrchy: albansko Bobridge U25: albansko Dennis
 
2014 víťaz: albansko Gerrans 2. m.: albansko Evans 3. m.: vlajka Ulissi
body: albansko Gerrans vrchy: albansko Hansen U25: albansko Haig
 
2013 víťaz: vlajka Slagter 2. m.: vlajka J. Moreno 3. m.: vlajka Thomas
body: vlajka Thomas vrchy: vlajka Thomas U25: vlajka Slagter
 
2012 víťaz: albansko Gerrans 2. m.: vlajka Valverde 3. m.: vlajka Machado
body: vlajka Hagen vrchy: albansko Dennis U25: albansko Dennis
 
 
Niekoľko jazdcov má motiváciu získať veľký výsledok
 
V minuloročnej edícii všetkých prekvapil kanadský jazdec Michael Woods, ktorý vybojoval piatu priečku v GC, a tridsaťročný jazdec chce nielenže na tento výsledok nadviazať, ale ho aj vylepšiť. Trasa mu sedí a zvlásť na začiatku ročníka, keď sa môže dostať do formy pomerne skoro. Ešte lepšie obišiel v predchádzajúcom ročníku Jay McCarthy, ktorý finišoval na štvrtom mieste a k tomu vyhral jednu etapu. Mladý domáci cyklista sa dokáže pohybovať vo vypätých koncovkách, ktorú sú pripravené na TDU, preto bude mať motiváciu obstáť čo najlepšie.
 
Na tomto profile si musí dať každý pozor na Diega Ulissiho, ktorý ako ardenský špecialista má zmáknuté výbušné koncovky. Taliansky borec to predviedol v roku 2014, keď na podujatí vyhral etapu a obsadil celkové tretie miesto. Navyše, Ulissi bude mať postarané o motiváciu, pretože prvýkrát sa predstaví v dres UAE Abu Dhabi, a predstavitelia tímu budú chcieť dosiahnuť čo najlepší výsledok.
 
V minulom roku sa prvýkrát predstavil na podujatí Petr Vakoč a po úspešnej sezóne a výkonnostnom posune môže na TDU myslieť na odvážnejšie méty. Český pretekár sa vie pohybovať na takýchto profiloch, preto sa môže zaradiť medzi najlepších jazdcov na podujatí. Druhým českým zástupcom na pretekoch bude Ondřej Cink, ktorý sa začína naplno sústrediť na cestnú cyklistiku. Ako výborný jazdec na horských bicykloch si tak odkrúti zaujímavú premiéru vo WT a v sledovanom celku Bahrajn - Merida.
 
Na dobrý výsledok si trúfa domáci Nathan Haas, ktorého povzbudila tretia priečka z austrálskeho šampionátu, a určite sa niekto vytiahne aj v Movistare. Na výbušných kopcoch je silný napríklad Jesus Herrada. Na pretekoch štartujú aj takí borci ako Gesink, Kelderman, Pozzovivo, Brambilla či Valls, ale u nich je otázne, či sa predstavia v kvalitnom prevedení.
 
 
Lákadlo Sagan cestoval do Austrálie za prípravou
 
Peter Sagan bude na štarte obrovským magnetom. Ako dvojnásobný svetový šampión sa prvýkrát predstaví v ostrých pretekoch, navyše, po prestupe do celku Bora - Hansgrohe. Slovenský jazdec pretekal na TDU len raz, v roku 2010, keď ako 19-ročný zaujal aj samotného Armstronga. Parádny výkon vtedy predviedol na Willunga Hill, kde na predposlednom prejazde zachytil atak Evansa, Valverdeho, LL Sáncheza a v etape nakoniec obsadil štvrté miesto.
 
 
sagan 2017 profilova 2 bora veloimages
Peter Sagan na fotení pred sezónou .boaf.
 
 
Austrálska trasa mu veľmi sedí. V hektických špurtoch balíka a vo výbušných dojazdoch na krátkych kopcoch dokáže vždy ukázať svoje kvality, v tomto smere patrí medzi najlepších na svete. Ak by sa takéto podujatie nachádzalo v plnej sezóne, Sagan by bol určite hlavným kandidátom na titul. Lenže slovenský cyklista v minulých ročníkoch zakaždým volil pokojnejší vstup do nového ročníka.
 
A aj tentoraz vyhlasuje, že jeho prvoradou úlohou je dostať sa do formy v pravý čas, teda na klasiky. "Chcem budovať svoju formu, TDU sú na to dobrou príležitosťou. Uvidíme, ako sa budú preteky vyvíjať, budem to brať jeden deň za druhým. Možno sa presadím v nejakom šprinte s technickým finále. Myslím si, že je to dobrá príprava, v pretekoch môžem ísť toľko, koľko potrebujem. Akú mám formu? Dúfam, že ešte nie veľmi dobrú. Nemám žiadne ambície v celkovom poradí. Sú to moje prvé preteky v tomto roku, nechcem nič urýchliť, pretože sezóne je stále dlhšia a dlhšia. Nechcem byť vo forme príliš skoro, ale v správnom momente."
 
Lídrom tímu na celkové poradie bude Jay McCarthy, čo potvrdil aj samotný Sagan: "Máme tu Jaya, pre ktorého majú preteky veľký význam. Chceme mu pomôcť, aby sa presadil v GC. Bude silnejší v najťažších etapách, ja sa budem snažiť vyhýbať pádom. Chcem, aby som opustil preteky v dobrej forme. Videl som finiš druhej etapy. Nie je to nemožná koncovka, ale pre mňa momentálne náročná. A potom je tu Willunga Hill, ktorú si pamätám z predchádzajúceho účinkovania, no skutočne neviem, v akej kondícii budem oproti ostatným cyklistom."
 
Športový riaditeľ celku Enrico Poitschke potvrdil, že na Petrovi Saganovi nebude žiadny tlak počas týchto pretekov. "Bolo by skvelé odštartovať sezónu etapovým triumfom na TDU. V zostave máme domáceho jazdca. Jay McCarthy bude veľmi motivovaný na domácom podujatí, v minulom roku sa mu tu darilo. Je tu Sam Bennet, ktorý dostane príležitosť v šprintoch, a naším žolíkom bude Peter Sagan. Dostane voľnú ruku, môže niečo skúsiť, ale jeho hlavným cieľom sú monumenty. Po týchto pretekoch pôjde na vysokohorské sústredenie a jeho prvými pretekmi v Európe bude Omloop."
     
Na Tour Down Under sa zúčastní aj Michael Kolář, ktorý má skúsenosti s týmto podujatím, a ktorý bude pomáhať Petrovi Saganovi, aby prešiel cez nasledujúcich šesť etáp bez problémov. Uvidíme, či sa aj jemu naskytne šanca zapojiť sa do rýchlej koncovky. A do Austrálie cestoval aj Martin Velits, ktorý tu otvára sezónu tretíkrát za sebou a ktorý bude v tíme Quick-Step Floors plniť svoje tradičné úlohy.