Začiatkom najkratšieho mesiaca v roku sa na bohatom Arabskom polostrove uskutočnili preteky Okolo Dubaja. Išlo o prvú predzvesť väčšieho eventu Abu Dhabi Tour, ktorý odštartuje už zajtra. Ide o náročnejšie preteky, čomu zodpovedá aj prekopaná štartová listina. A možno ani nie tak prekopaná, ako doplnená o vrchárov. V okolí hlavného mesta Spojených arabských emirátov v Abú Zabí tak uvidíme boje na každom fronte, a to aj s dvoma Slovákmi.
 
Štvrtý ročník pretekov má na programe päť dní, počas ktorých budú musieť jazdci absolvovať 687 kilometrov. Oproti vlaňajšku je to o dvadsaťštyri hodín viac, organizátori totiž pridali do programu časovku. Tá v spojení s tradičným Jebel Hafeetom vytvorí zaujímavú zmes rozhodujúcich faktorov. Podobne ako na veľkých podujatiach, aj tu bude musieť víťaz preukázať zo svojho umenia úplne všetko. Pozičnú jazdu v balíku počas veterných momentov i hromadných dojazdov, kvalitné časovkárske schopnosti, no a v neposlednom rade aj vrchárske kvality.
 
ilustrak peloton pust 13
Stúpanie na Jebel Hafeet (© ANSA / Matteo Bazzi)
 
 
Tri šance pre šprintérov
 
Celý púštny kolotoč začne hneď najdlhšia etapa, ktorá meria 189 kilometrov. Odštartuje v Madinat Zayed, teda asi v 30-tisícovom meste, ktoré je zároveň hlavným mestom regiónu Al Gharbia. V rovnakom meste etapa aj vyvrcholí a v rovnakom meste prebehla aj vlani. Vyhral vtedy Mark Cavendish a Brit bude mať možnosť zopakovať víťazstvo aj v roku 2018. "Preteky budú ťažkou výzvou. Sú tu totiž všetky WT tímy a pelotón má teraz v nohách pár dní pretekania. Znamená to, že jazdci sú o čosi rýchlejší, agresívnejší a my budeme musieť hrať vysoko takticky, teda pokiaľ chceme premýšľať nad víťazstvom. Máme tu ale silný tím, ktorý chce využiť ponúknuté šance," povedal pred štartom športový riaditeľ Dimension Data Roger Hammond. Je zrejme, že Afričania budú zápoliť o víťazstvá len po rovinách.
 
Druhý deň zmenu rytmu neprinesie, teda ak nerátame o viac ako tridsať kilometrov kratšie dejstvo. Ponúk pre rýchlych mužov však nebude tak veľa ako samotných šprintérov, a preto môžeme očakávať tuhé súboje. Okrem toho budeme svedkami delenia tímov, pretože všetky, ktoré majú vo svojich radoch favorita rýchlych dojazdov, tu tiež majú favorita na GC. V tomto smere majú asi najväčšiu výhodu Mark Cavendish a André Greipel. Tak napríklad tím Mitchelton - Scott sa bude spoliehať na Caleba Ewana, ale tiež na Simona Yatesa. "Prichádzame sem s dvomi šancami na úspech. Caleb bude chcieť zopakovať víťazstvo z minulého roka a Simon sa pokúsi o umiestnenie v GC. Ak by sa to podarilo, bolo by to úžasné," prezradil ciele a ambície Austrálčanov ich športový riaditeľ  Dave McPartland. Mladý šprintér tu vlani vyhral etapovú derniéru. Na pretekoch sa v ich drese predstaví aj český pretekár Roman Kreuziger.
 
 
cavendish 18 dubaj podpisuje rcsf
Mark Cavendish (© LaPresse/Fabio Ferrari)

 
Ďalším pekným príkladom sú "podlahári" z Quick-Stepu. Na začiatku sezóny grandiózne jazdiaci Elia Viviani sa po prvý raz v novom tíme stretne s tým, že nebude jediným lídrom. "Do kapusty" mu totiž vliezol Julian Alaphilippe. "Tieto preteky sú veľkým cieľom pre mnohých jazdcov. Čaká nás náročných päť dní. Prvé tri budú pravdepodobne veterné, na čo si treba dať pozor. Časovka počas dňa číslo štyri bude dosť dlhá na to, aby sa vytvorili veľké rozdiely. Možno bude rozhodujúca, pretože sa v minulosti ukázalo, že záverečná etapa s náročným výstupom nemusí vyprodukovať veľa sekúnd k dobru," zamyslel sa DS Rik van Slycke.
 
Rovnaké delenie medzi šprintérov a vrchárov zažijú aj v tímoch UAE, Kaťuši či v Bahrajne - Merida. No a práve domáci tím bude pod najväčším svetom reflektorov. Bude sa musieť vyrovnať s tlakom, no skúsená dvojica Fabio Aru a Alexander Kristoff by to mali zvládnuť, a to i napriek tomu, že Talian zažije debut v novom drese v podstate na domácej pôde. Alebo púšti. "Som poctený a motivovaný. Začať novú etapu svojej kariéry takýmto spôsobom je úžasné. Sú to domáce preteky pred našimi fanúšikmi a našimi sponzormi. Neskrývam túžbu začať čo najlepšie. Budeme mať silný tím a som si istý, že pre fanúšikov urobíme všetko," nechal sa počuť Aru. V drese tímu sa predstaví aj minuloročný víťaz Rui Costa. "Na preteky mám z minulého roka výborné spomienky. Verím, že budem aj tento rok konkurencieschopný, aj keď som mal pred pár dňami nejaké zdravotné problémy. V každom prípade to bude veľká show a verím, že prinesie pre nás dobré výsledky," doplnil kolegu Portugalčan.
 
Tretia šprintérka etapa bude tou najkratšou. Na programe dňa bude len 133 kilometrov a svoje chúťky nebude mať ukojené stále viacero pretekárov. Môže byť medzi nimi aj Marcel Kittel, ktorý tu vlani vyhral etapu číslo dva. V novom drese s názvom Kaťuša zatiaľ nevyhral, na pretekoch Okolo Dubaja chcel viac, najlepšie skončil tretí. Tak trochu sa hľadal, preto sa možno nájde práve tu. Teraz už v bývalom ruskom tíme bude mať na starosti GC predsa len Rus Ilnur Zakarin. Druhým, v podstate domácim tímom, bude Bahrajn - Merida.  A aj tu sa budú sily deliť. "Našimi lídrami na GC budú Ion Izagirre a Domenico Pozzovivo. Šprintérske etapy obhospodári Bonifazio a v ITT sa o šťastie pokúsi opäť Izagirre, ale aj Navardauskas. Ostatní chlapci budú pomáhať v ten deň stanovenému lídrovi," zaznel rázny rozkaz od športového riaditeľa Rika Verbruggheho. Preteky v SAE budú mať aj slovenský rukopis. V drese Bory - hansgrohe sa predstaví dvojica Juraj Sagan a Erik Baška. A práve mladší z nich by mohol dostať svoju šancu. Ak by ju využil, mohol by sa odraziť do ďalšieho priebehu sezóny a vydupať si lepšiu pozíciu v tíme. Nemci sa ale skôr zamerajú na GC, postarať o to by sa mal Rafal Majka.
 
 
costa 2017 abu podium triumf abuf bazzi
Vlaňajší víťaz Rui Costa (© ANSA / Matteo Bazzi)

 
Časovka dôležitejšia ako Jebel Hafeet
 
Pridaním časovky sa z pretekov razom stala nepredvídateľnejšia akcia. Vyhrať by mal pravdepodobne pretekár, ktorý nepodcení prvé tri dni, bravúrne zvládne boj proti chronometru a problém mu nebude robiť ani záverečný výstup. Akoby sme teraz opísali Toma Dmoulina. Pretekár Sunwebu je skutočne tým najväčším favoritom. Kopec ako Jebel Hafet mu sedí, ide totiž o veľmi pravidelné stúpanie. O jeho časovkárskych kvalitách rozprávať ani nemusíme, otázne ostáva len to, ako sa dokázal pripraviť na nový ročník. Preteky okolo Abú Zabí budú totiž jeho prvými v roku 2018. Okrem neho disponuje Sunweb aj ďalším skvelým časovkárom. Tentoraz hovoríme o Wilcovi Keldermanovi. Druhým veľkým favoritom bude Rohan Dennis. Austrálčan má už za sebou blok pretekov v jeho domovine, čo môže byť výhodou. Otáznejší je už potom jeho výstup na Jebel Hafeet, ktorý by mal rozhodne lepšie zvládnuť práve Holanďan. Dennis sem však neprichádza len preto, aby sa zúčastnil, aj keď hľadí hlavne do budúcnosti. "Na pretekoch chcem vyhrať časovku! Taktiež to bude test pred vrcholom mojej sezóny, ktorým bude Giro. Uvidím, na čom v porovnaní s ostanými GC jazdcami som a na čom budem musieť ešte  popracovať," zastrájal sa jazdec BMC.
 
Tretím favoritom bude Alejandro Valverde. Po páde na Tour de France v minulom roku a po menších pretekoch v Španielsku absolvuje prvé skutočne veľké podujatie. Pokiaľ nestratí príliš veľa v časovke, Dumolina i Dennisa by mal v záverečnej etape s prehľadom poraziť. A už viackrát ukázal, že časovky mu cudzie nie sú. Menoslov výborných časovkárov ďalej dopĺňajú Alex Dowsett a Jonathan Castroviejo. Samozrejme, nezabúdajme ani na celé tímy Lotta NL - Jumbo či Mitchelton - Scott, ktoré majú boje proti času skrátka v krvi. Okrem toho môže prekvapiť aj pár ďalších mien ako napríklad Alexandre Geniez, Taylor Phinney či Matthias Brändle.
 
Časovka, ktorá bude mať takmer dvanásť  kilometrov, teda čosi napovie. Až posledná etapa so záverečným stúpaním Jebel Hafeet však definitívne prezradí zápletku celých pretekov. Kopec, ktorý má bezmála jedenásť kilometrov s priemerným prevýšením 6,6 % a s maximálnym prevýšením 11 %, veľa sekúnd už priniesť nezvykne, no korením pretekov bude. Vlani tu vyhral už spomínaný Rui Costa, tento rok sa s ním príliš nepočíta. Naopak, na jeho vrchole by mal ako prvý vystúpiť napríklad Alejandro Valverde, Rafal Majka, Julian Alaphilippe či ďalší a ďalší skvelí vrchári. Ako posledného spomenieme Miguela Lópéza, ktorého Astana odviedla fantastickú prácu na nedávno skončených pretekoch v Ománe. Etapa finišujúca na Zelenej hore skrátka patrila bledomodrej enkláve. Kolumbijčan si tam pripísal prvé tohtoročné víťazstvo a ukázal bravúrnu formu. Pre jeho smolu je však v tomto roku na Abu Dhabi Tour časovka, čo ho z boja o GC pravdepodobne odstaví.