Európske hry pre tento rok v kalendári UCI síce nenahradili európsky šampionát, ale sú jeho ďalším spestrením. Už tento víkend sa bude o zlato a titul najlepšieho európskeho cyklistu biť niekoľko silných reprezentácií. Úplne najsilnejší tím do Bieloruska vyslali Taliani, ale šancu vyhrať bude mať aj Kristoffer Halvorsen alebo Eduard Grosu. V časovke bude rolu top favorita zastávať aj Jan Bárta. Na Európskych hrách nebudú chýbať ani slovenskí reprezentanti. 
 
Na starom kontinente prebehne veľká športová slávnosť. Európske hry sú obdobou Olympijských hier, podobne ako Ázijské, Panamerické či Africké hry. Konajú sa každé štyri roky a súťažia na nich športovci zo všetkých európskych krajín v 15 športových odvetviach, od atletiky po zápasenie. Súčasťou programu bude aj cestná cyklistika, v rámci ktorej budú pretekári bojovať o dve zlaté medaily. Najskôr v klasických pretekoch a potom časovke. Dresy majstrov Európy sa neudeľujú, stane sa tak na klasických ME v holandskom Alkmaare 7. - 11. augusta.
 
Síce je európsky kontinent označovaný ako najstarší, na vlnu kontinentálnych hier naskočil ako posledný. V bieloruskom Minsku totiž prebehne len druhý ročník, prvý bol v Baku v roku 2015, ďalší bude hostiť poľský Krakov, to znamená, že v očiach športovcov nemá ešte taký cveng ako v iných kútoch sveta. Len pre porovnanie, už 18. edícií majú za sebou Ázijské hry, ktoré otvorili brány športovcom už v roku 1951, podobne ako Panamerické. Ich osemnáste pokračovanie čaká budúci mesiac. Aj Africké hry už odkrútili jedenásť sérií.
 
Do Minsku pricestuje 50 výprav a celkovo by v Bielorusku malo súťažiť okolo štyritisíc atlétov. Naposledy v Baku ich bolo o niečo viac, ale boli medzi nimi hlavne mladšie kategórie. Aj z tohto pohľadu je vidieť, že Európske hry čo-to ešte strácajú za ostatnými kontinentálnymi hrami. Rekord v počte účastníkov drží Afrika. Naposledy v Kongu bojovalo o 304 najcennejších kovov okolo 15-tisíc športovcov, čo je rekord v počte zúčastnených atlétov na akýchkoľvek športových hrách, vrátane olympijských. Na letných, ktoré sú ďaleko väčšie ako zimné, pravidelne štartuje okolo 11-tisíc športovcov.
 
Celkovo sa v Bielorusku rozdelí rovno 200 medailových sad, veľkým prekvapením je ale skutočnosť, že najväčší počet z nich sa udelí v gymnastike, až 32 zlatých medailí. Nasleduje dráhová cyklistika, v ktorej cyklisti budú bojovať o 20 najcennejších kovov. Viac ako desať zlatých medailí čaká na svojich držiteľov ešte v streľbe, sambe, čo je bojový šport s pôvodom v Rusku, kanoistike, boxe, džude, karate, wrestlingu a atletike. Bieloruskí organizátori tak uprednostnili bojové športy, ktoré tvoria až polovicu z celkového programu.
 
 
Trate sú vhodné pre špecialistov
 
Cestná cyklistika má v programe kontinentálnych hier pevné miesto. Ako v Amerike, Ázii, tak aj v Afrike už viac ako 50 rokov bojujú cyklisti o zlato na ceste. Tiež v Bielorusku ju usporiadatelia nevynechali a pre cyklistov pripravili dve trate. Na jednej prebehne súboj s chronometrom, na druhej sa budú pretekári naháňať v klasických cestných pretekoch. Kľúčovú rolu môže zohrať počasie, ktoré je momentálne v Európe len ťažko predpovedateľné, a keďže obe trate budú mestské, najmä mokrá vozovka by bola veľkou prekážkou, čo sme videli aj na poslednom európskom šampionáte. 
 
Ako prvé sa pôjdu klasické cestné preteky, muži budú v akcii v nedeľu. Okruh pre nich nebude jednoduchý. Meria 15 kilometrov a bude ponúkať priestor na záverečné útoky. Nachádza sa na ňom až 25 razantných zákrut. Profil je takmer rovinatý, veď na 180 kilometroch cyklisti vystúpajú iba cez tisíc výškových metrov. Trať by mala vyhovovať ako šprintérom, tak aj útočným jazdcom. Tí môžu byť na konci vo výhode, pretože v pretekoch budú chýbať početné reprezentácie. Práve preto môžeme na konci 12. kola vidieť vpredu veľmi malú skupinu, ale aj osamelého pretekára. 
 
Trať na utorňajšiu časovku sa skladá z technicky náročnejšej pasáže a rovnej časti. Je vypísaná na skoro 29 kilometrov, pričom okruh, ktorý meria 14 kilometrov, cyklisti absolvujú dvakrát. Hneď od štartu sa pretekári budú musieť predrať cez technickú časť plnú zákrut, ktorá v prípade zlých podmienok, predovšetkým dažďa, môže narobiť poriadne problémy. Potom jazdci prejdú na rovinu, ktorú prerušia len dve prudšie zákruty. Práve v tejto pasáži sa vyšvihnú dopredu špecialisti na túto disciplínu, ktorí práve tu dostanú šancu ukázať svoje tempárske kvality.
 
 
eh 19 mapa okruhu
mapa okruhu, ktorý má 15 km a bude sa krúžiť 12x (© EH Minsk)
 
 
Najsilnejší tím vyslali Taliani, Bárta favoritom do časovky
 
Podujatie Európske hry spadá pod UCI Europe Tour a jednotlivé tímy, teda reprezentácie, mohli nominovať počet jazdcov podľa pevne stanovených pravidiel. Usporiadateľská krajina dostala výnimku a na štart môže postaviť plný počet cyklistov, teda päť. Ostatné krajiny podľa toho, koľko bodov si vyjazdili v UCI rebríčku. Päťčlenné tímy do Minska vyslali reprezentácie Talianska, Belgicka, Dánska, Francúzska, Nemecka, Veľkej Británie, Holandska, Poľska, Španielska, Slovinska a Slovenska. Kvarteto cyklistov na štarte bude mať napríklad Švajčiarsko a Česko, troch Ukrajina.
 
Kvôli blížiacemu sa Tour de France a aj kvôli národným šampionátom veľa tímov vyslalo do Bieloruska menej známych cyklistov. Papierovo najsilnejší by mali byť Taliani, ktorí by mali staviť karty na Niccolu Bonifazia a preto by mali byť tým tímom, ktorý sa pokúsi kontrolovať priebeh pretekov. Pomáhať by mu mali Davide Ballerini, Dario Cataldo, Mattia Cattaneo a Marco Canola, všetko známe tváre z profi-pelotónu. V širšej nominácii figuruje ešte Matteo Moschetti, víťaz jednej z etáp na práve skončenom Okolo Maďarska.
 
Veľkým súperom Bonifazia vo veľkom finále by mal byť najmä Kristoffer Halvorsen. Nórska raketa nebude mať po ruke silný výber, čo bude cítiť najmä v závere. Aj absencia jedného domestika bude nevýhodou, ktorú samotný Halvorsen musí nejako prehltnúť. Veľmi rýchlym pretekárom v závere bude aj Eduard Grosu, ktorý do dnešného dňa zaznamenal už 13 profesionálnych víťazstiev. Naposledy zvíťazil na Ronde van Limburg, kde porazil napríklad aj Simone Consonniho. V nominácii Nemecka vyčnieva Nico Denz, lenže ten bude skôr skúšať útočiť ako šprintovať.
 
 
consonni 18 slovinsko triumf
Triumf Simone Conssoniho v Slovinsku (© Courtesy UAE Team Emirates / BettiniPhoto)
 
 
Medzi zaujímavých cyklistov bude patriť tiež Moreno Hofland, líder holandského zoskupenia. Vedúcou persónou u Estóncov bude zas Mihkel Räim, ktorý sa na domácom etapáku nabudil. Vyhral dve etapy. Ruská reprezentácia bude veriť v úspech Jevgeniho Šalunova. Nejasná situácia je v slovinskom tábore. Pôvodne ich esom v rukáve mal byť Grega Bole, lenže ten momentálne zarezáva na Okolo Slovinska a ak svoje vystúpenie predčasne neukončí, v Bielorusku bude môcť štartovať iba v časovke. Ostatní Slovinci by v tejto konkurencii nemali mať šancu bojovať o víťazstvo. Naopak, čiernym koňom môže byť Ramūnas Navardauskas.
 
Tiež v súboji s chronometrom by malo vyčnievať pár mien. Jan Bárta bude jedným z najvážnejších adeptov na zisk zlata v časovke. Jeho veľké skúsenosti a najmä dobré tempo by mu mohli vyniesť jeden z najväčších úspechov v kariére. Ďalším kvalitným časovkárom býval aj Vasil Kirienka, ktorému sa v tejto disciplíne v poslednom období vôbec nedarí. Možno doma  nájde potrebnú motiváciu a rýchlosť. Svoju stopu sa pokúsi zanechať aj Ignatas Konovalovas, litovský šampión z roku 2017. Do skupiny favoritov patrí ešte Nelson Oliveira, trojnásobný národný majster. Portugalec však čaká na úspech už tri roky. 
 
Našu reprezenzáciu budú zastupovať štyria pretekári z Dukly Banská Bystrica a Matúš Štoček z Petroli Firenze. Vzhľadom na rovinatý charakter bude voľbou do špurtu Matúš, hoci môže nás veľmi mrzieť, že Bora neuvoľnila Erika Bašku, ktorý by mohol s voľnou rukou zabojovať o výsledok. Štvorica Duklákov sa bude snažiť prekvapiť, ukázať sa v akomkoľvek úniku či nastreliť do skupiny, ak by sa pelotón delil. Zo štvorice Patrik Tybor, Marek Čanecký, Ján Andrej Cully a Juraj Bellan pôjdu utorňajšiu časovku prví dvaja menovaní.
 
Okrem mužov budeme mať aj jednu ženu, a to Alžbetu Bačíkovú. "V štartovnom poli je 72 žien má Betka reálnu šancu na dobrý výsledok. Rovinatý okruh jej sedí. V kategórii mužov je oveľa väčší pelotón, 135 pretekárov. Preteky typu hier sú veľmi špecifické. Najsilnejšie tímy majú len piatich cyklistov, nemôžu sa používať vysielačky, teda tímová réžia je slabšia. O to väčšia lotéria to môže byť. Aj my štartujeme v päťke, verím, že chalani urobia maximum a aj šťastie im bude priať," povedal nám pred EH reprezentačný tréner na tejto akcii Martin Fraňo.