Najprestížnejšie cyklistické podujatie vo východnej Európe každoročne priláka účastníkov prvej Grand Tour v sezóne. Inak tomu nebude ani v 76. ročníku, ktorý absolvuje niekoľko známych tvári. Najsilnejší výber do hôr vyslala Astana, ktorú budú chcieť potrápiť mladíci z Ineosu alebo ostrieľaní pretekári z iných World Tour celkov. Kvalitu budú mať aj šprinty, o čom svedčí príchod Pascala Ackermanna, Fernanda Gaviriu a Johna Degenkolba.
 
 
Astana vyslala vrchársku elitu, kapitánom bude López
 
Zo siedmich pokusov až štyrikrát sa slova budú môcť chopiť jazdci so špecializáciou do hôr. Síce len jedna etapa je hodnotená ako horská, ale aj dve kopcovité a jedna zvlnená dá šancu mužom, ktorí sa vyžívajú v jazdení do kopca. Kazašská Astana na túto skutočnosť reagovala tým, že na Okolo Poľska vyslala až štyroch výborných vrchárov, vyhrať bude môcť každý jeden z nich. Najnižšie číslo v tíme bude mať Dario Cataldo, ktorý na domácej Grand Tour v roli domestika nesklamal. Síce v celkovej klasifikácii obsadil až pozície na konci piatej desiatky, v súťaži o kráľa hôr mu patrilo jedenáste miesto. Dobré výkony vyšperkoval v pätnástej etape, kedy ho ani kopce ako Madonna del Ghisallo, Colma di Sormano a ani prudké Civiglio nezastavili na ceste za víťazstvom. Hlavne jeho počínanie si na posledné menovanom stúpaní mu otvárajú dvere v Poľsku, pretože kopce u našich severných susedov sú Civigliu veľmi podobné.
 
 
cataldo 19 giro triumf rcsff
Cataldov triumf na Gire (© LaPresse/Fabio Ferrari)
 
 
Najzvučnejším menom v tíme Astany by mal byť Miguel Ángel López, ktorý tiež štartoval na Giro d'Italia. Výkon kolumbijského cyklistu na ňom ovplyvnili nešťastia a technické problémy v najhorších možných okamihoch. López do Poľska prichádza poriadne oddýchnutý, pretože od prvej Grand Tour v sezóne nikde neštartoval. Jeho silnou stránkou by mohol byť útočný prejav, strmé stúpania mu poskytnú veľa možností k sebarealizácií. Otázna je však jeho forma, keďže celý jún a júl nikde nesúťažil. Ďalším kvalitným jazdcom do hôr v tomto zoskupení je Ion Izagirre. Španielsky pretekár si bude môcť zaspomínať na štyri roky starý príbeh, kedy ovládol celkovú klasifikáciu na najväčšom poľskom etapáku. Izagirre vtedy zažíval oveľa slabší rok ako teraz, ale v najťažších etapách sa vybičoval a za sebou nechal mená ako Fabio Aru alebo Ilnur Zakarin. Izagirre odvtedy v Poľsku neštartoval, jeho výkony v tejto sezóne ho však radia k favoritom.
 
Samostatnou kapitolou je Jan Hirt, ktorý v Poľsku absolvuje svoju premiéru v drese World Tour tímu. Do dnešného dňa sa na Tour de Pologne už dvakrát objavil, ešte ako cyklista CCC Sprandi Polkowice a nikdy tu nedosiahol významnejšieho úspechu. Pred štyrmi rokmi sa poriadne trápil, jeho najlepším výsledkom v niektorej z etáp bolo 41. miesto, o dva roky sa mu podarilo byť raz na 23. pozícii. Hirt je momentálne o dosť skúsenejší pretekár a môže sa oprieť o výborné výsledky v prvej polovici sezóny. Na Okolo Álp vybojoval siedme miesto v celkovej klasifikácii, na Okolo Švajčiarska uzatváral najlepšiu päťku. Na prestížnej generálke pred Tour de France boli však kopce dlhšie a miernejšie, čo českému jazdcovi viac vyhovuje ako krátke a prudké steny. Hirt naposledy súťažil v Trnave na národnom šampionáte, kde medzi Čechmi obsadil šestnáste miesto, takže aj on sa bude môcť spoliehať na oddýchnuté nohy. Bude ich potrebovať.
 
 
cataldo 19 giro triumf rcsff
Vyčerpaný Jan Hirt po etape na Gire (© LaPresse/Marco Alpozzi)
 
 
Bez domácej hviezdy, ale s dvomi talentami
 
Najväčším lákadlom pre fanúšikov mal byť vlaňajší víťaz Michal Kwiatkowski, lenže jeden z najlepších poľských cyklistov zažíva veľmi slabý rok a na domácich cestách sa preto neobjaví. „Nie som človek, ktorý zvykne meniť plány, ale bohužiaľ tentokrát sa tak stalo. Milujem toto podujatie, mám na neho pekné spomienky, ale na štart sa nepostavím. Po skončení Tour de France si uvedomujem, že moje telo túži po odpočinku a regenerácii. Táto sezóna sa nevyvíja podľa mojich predstáv. Nastal čas na zamyslenie. Dúfam, že sa moje potešenie z cyklistiky čoskoro vráti. Rozhodnutie nezúčastniť sa pretekov bolo nesmierne ťažké. Sľubujem však, že ich budem aspoň sledovať z pred televízora,“ citoval poľského reprezentanta domáci športový portál Sport.pl. Kwiatkowski by sa mal najbližšie predstaviť na Grand Prix Cycliste de Québec.
 
Britský celok Ineos na to zareagoval a v prudkých stúpaniach otestuje svoje dve vychádzajúce hviezdy. Tao Geoghegan Hart sa u našich severných susedov predstaví vôbec po prvýkrát a bude to pre neho veľký krst ohňom. Rodák z Londýna má za sebou premiérovú skúsenosť na Giro d'Italia a kvôli pádu musel z neho odstúpiť. Odvtedy čakal na svoju ďalšiu šancu a tá teraz prichádza. Britský mladík verí, že si zaspomína na Tour of the Alps, kde jazdil veľmi dobre a vyhral aj dve z piatich etáp. Keby náhodou ešte nemal dostatok síl na súboj o celkové víťazstvo, druhým želiezkom v ohni v Ineose bude Pavel Sivakov. Tiež on v päťdňových pretekoch v Alpách exceloval a nakoniec celé toto podujatie vyhral. Na dobrej vlne išiel tiež na Gire, kde sa mu podarilo vybojovať miesto v najlepšej desiatke. Vo veku 22 rokov ide o veľký úspech a veľký prísľub do budúcnosti. Sivakov už vlani na Okolo Poľska štartoval, a preto vie, že ho nečaká ľahký týždeň.
 
 
cataldo 19 giro triumf rcsff
Tao Hart (© Tour of the Alps / Pentaphoto)
 
 
Favoritov na víťazstvo je veľké množstvo, rovnako aj Poliakov
 
Vyzývateľov jazdcov Astany a Ineosu bude viac ako dosť. Jumbo – Visma do Poľska vyslalo Roberta Gesinka, lenže Holanďan má za sebou iba sedemnásť pretekárskych dní v roku. Už trikrát sem prišiel s ambíciou vyhrať a nebol ďaleko od toho pri svojom debute. Pred dvanástimi rokmi obsadil druhú pozíciu. Jeho posledné vystúpenie v Poľsku skončilo predčasne. Väčšie šance na úspech by mal mať Antwan Tolhoek. Lídrom u UAE Team Emirates by mal byť Diego Ulissi, celkový víťaz Okolo Slovinska. Je to pre neho dobré znamenie, pretože naposledy, kedy sa mu darilo v krajine Primoža Rogliča, tak tiež v Poľsku útočil na prvenstvo. Pred štyrmi rokmi bol šiesty. Silný kolumbijský dvojzáprah sem vyslal Movistar, menovite Winnera Anaconu a Carlosa Betancura. Za Bahrajn – Merida by mali tvrdiť muziku Matej Mohorič, ktorému krátke kopce nemusia robiť také problémy, a hlavne Domenico Pozzovivo.
 
Svoju silu môže ukázať aj nemecký Sunweb. Chris Hamilton ešte nikdy na Okolo Poľska neštartoval, ale o jeho kvalitách v kopcoch sa nedá pochyboval. Pekné spomienky na toto podujatie má tiež Mikel Nieve, ktorý sa sem vracia po štyroch rokoch, kedy v celkovej klasifikácii obsadil desiate miesto. Odvtedy radšej uprednostňoval domácu jednorazovku v San Sebastiane, ale pre tento rok sa rozhodol urobiť zmenu, pretože kopce v Tatrách by mu mali vyhovovať. Zaujímavým menom je aj Sergio Higuita, ktorý by mohol byť čiernym koňom celého podujatia. Kolumbijsky jazdec bude mať po ruke dobrý tím EF Education First, aj keď polovica cyklistov z neho bude mať dôležité úlohy v rovinatých etapách. Higuita naposledy súťažil v Kalifornii a bolo z toho prekvapujúce druhé miesto. Do pozornosti treba dať ešte Daniela Navarra, Simona Špilaka a Aleksandra Vlasova. Rus v službách Gazprom – Rusvelo tento rok kde súťaží, tam bojuje o celkovú klasifikáciu.      
 
 
cataldo 19 giro triumf rcsff
Prekvapí Sergio Higuita? (© EF Education First Pro Cycling Team / Eugene Kim)
 
 
Domácich fanúšikov by malo baviť až pätnásť poľských cyklistov. Mimo poľskej reprezentácie najväčšiu pozornosť bude budiť Rafal Majka, ktorému v tíme budú pomáhať Maciej Bodnar a Pawel Poljański. Majka už raz domáci etapák ovládol, lenže bolo to pred piatimi rokmi. Vtedy zvíťazil aj v etape končiacej na Štrbskom Plese. Ani jeho posledná účasť tu nedopadla katastrofou, práve naopak, obsadil druhú pozíciu. Pred dvomi rokmi bol silnejším iba Dylan Teuns, a to Rafal mal v nohách aj Tour de France. Teraz prichádza na preteky oveľa sviežejší a s dobrým výsledkom na Gire. Spomedzi ďalších domácich jazdcov treba vyzdvihnúť ešte Michala Golaśa, ktorý však bude mať čisto pomocné úlohy, a Lukasza Owsiana, ktorý pred rokom v súťaži o kráľa hôr len tesne prehral dres. Owsian sa toho roku zatiaľ trápi a potrebuje už dobrý výsledok. Motivácia mu preto chýbať nebude.
 
 
 
Ackermann a Gaviria hviezdami do dojazdov, prekvapiť môžu iní
 
Minimálne tri etapy by mali byť záležitosťou najrýchlejších mužov v pelotóne, a nie je vylúčené, že by sa o etapový vavrín mohli pobiť aj štyrikrát. Atraktívne hromadné dojazdy prilákali na štart ako Pascala Ackermanna, tak aj Fernanda Gaviriu. Prvý spomínaný sa minulý rok trikrát zmestil do najlepšej päťky, pričom úvodné dve previerky vyhral. Presne prvé tri dni by mu mohli vyčariť úsmev niekoľkokrát aj teraz, pričom Ackermann bude veľkým favoritom tiež v piatom dni. Po ruke bude mať Rüdigera Seliga, kvalitného rozbiehača. Za to Gaviria bude mať šancu asi iba v prvých troch etapách. Do kariet mu môže zahrať fakt, že posledné kilometre v úvodných troch dňoch nie sú technicky náročné, takže v závere to bude čisto len o najvyššej rýchlosti, ktorú kolumbijsky šprintér stále vie vyprodukovať. Fernando však túto sezónu nemá za sebou dobré šprinty, po odchode z Quick-Stepu akoby hľadal svoju tvár. Očividne mu chýba vláčik.
 
Hromadné dojazdy nebudú iba o dvoch mužoch. Veľké ambície nebudú chýbať ani ďalším šprintérom. Spomenúť treba aspoň Fabia Jakobsena, ktorý už niekoľkokrát dokázal potrápiť aj zvučnejšie šprintérske mená. Jakobsen bude mať asi najsilnejší vláčik, keďže na podujatí budú štartovať aj Rémi Cavagna, Pieter Serry a Fabio Sabatini. Takú dobrú podporu na pretekoch nebudú mať John Degenkolb a Jakub Mareczko, lenže najmä nemecký cyklista vie využívať vo svoj prospech aj silnú stránku svojich súperov, teda aj ich nasadenie na záverečných kilometroch. Na dobrú pozičnú jazdu sa bude spoliehať aj tentokrát. V šprintérskych koncovkách by nemali chýbať ani Danny Van Poppel, Luka Mezgec, Søren Kragh Andersen, Sacha Modolo a Max Walscheid. Tieto mená sú zárukou toho, že hromadné dojazdy budú mať dobrú kvalitu. 
 
 

 
 
1. 3.8. rovinata etapa ciel rovina Krakov > Krakov 132 km cieľ: 18:30
2. 4.8. rovinata etapa ciel rovina Tarnowskie Góry > Katowice 153 km cieľ: 18:30
3. 5.8. rovinata etapa ciel rovina Chorzów > Zabrze 150 km cieľ: 18:30
4. 6.8. rovinata etapa ciel rovina Jaworzno > Gorska 173 km cieľ: 18:30
5. 7.8. zvlnena etapa ciel rovina Wieliczka > Bielsko-Biała 154 km cieľ: 16:30
6. 8.8. rovinata etapa ciel rovina Zakopane > Zakopane 160 km cieľ: 18:30
7. 9.8. rovinata etapa ciel rovina Bukowina Tatrzanska 153 km cieľ: 16:15
Etapy tohto ročníka pretekov:
1234567