Posledné dni sú na Slovensku, ale aj v celej Európe najsledovanejšími televíznymi programami predpovede počasia. Vyzerá to tak, že nás zima zatiaľ neopúšťa, no nepustí ani kalendár, a tak sa už o dva dni začne prvé veľké európske podujatie. A preteky Paríž - Nice, ktoré sa nazývajú aj pretekmi vychádzajúceho slnka, si svoju pozíciu bez pochýb zastanú.
 
Ak by ste si urobili krátku komparáciu štartovej listiny podnikov P-N a Tirreno - Adriatico, začali by ste uvažovať, že preteky v krajine galského kohúta budú tak trochu nudou. Posledné roky síce skutočne prestížou vyhráva "talianska čižma", no ani etapy "durchom" Francúzska teda rozhodne bez napätia nebudú.
 
 
fotogaleria ikonkaFotogaléria profilov etáp (© paris-nice.fr)
 
Rozdelené šprintérske sily
 
Aspoň tie. I napriek tomu, že tu neuvidíme pretekárov ako Kittel, Ewan, Gaviria, Cavendish či Modolo, stále sú práve šprintérske súboje tým, čo láka najviac. Rýchli muži budú mať k dispozícii tri možnosti. Odštartuje sa hneď tou najkratšou etapou (mimo časovky), ktorá bude mať len 135 kilometrov. S výbornou formu sem prichádza hlavne Elia Viviani. Talian zatiaľ vyhral na každom jednom podujatí, na ktorom štartoval. Na TDU, Okolo Dubaja i na Abu Dhabi Tour. V Spojených arabských emirátoch mu dokonca neprekážalo ani to, že sa väčšia pozornosť kládla na jeho kolegu venujúcemu sa GC Julianovi Alaphilippeovi. A to je dobré, pretože sa s rovnakými problémami bude musieť vyrovnať aj vo Francúzsku. Ako Talian by možno radšej štartoval doma, no doma bude chrániť farby "podlahárov" Fernando Gaviria.
 
Túto dilemu nerieši spomínaný Francúz, ktorý sa na podujatie pripravil dvomi prechádzajúcimi štartmi. "S priebehom úvodu sezóny som spokojný. Výsledky, ktoré som dosiahol, mi dodávajú dôveru do jej ďalšej časti. Moje prvé preteky v Európe budú doma. Miloval som ich už ako chlapec," zaspomínal si na detstvo Julian. Doteraz absolvoval preteky v Kolumbii, kde nevídaným spôsobom dominovali domáci cyklisti a Abu Dhabi Tour, kde ho od pódia delili len dve sekundy. Aj preto by si rád vylepšil jeho piate miesto spred roka. "Z tohtoročnej edície poznám veľa ciest. Odvážim sa povedať, že trať je ešte náročnejšia ako minulý rok. V prvej časti pretekov bude dôležitým faktorom počasie. Hlásia dážď s vetrom, čo môže byť problém. Prichádzame sem ale so silným tímom a chceme pokračovať v solídnych výsledkoch," dodal pretekár, ktorý tu vlani vyhral časovku. A pokojne sa na ňu môže spoľahnúť aj tento rok. V SAE, kde bola celá plejáda výborných bojovníkov proti času, skončil na slušnom trinástom mieste. Aj preto je Julian Alaphilippe veľkým favoritom.
 
 
alaphilippe 18 colombia triumf qstf
Julian Alaphilippe pri jeho triumfe v Kolumbii (© Quick-Step Floors Cycling Team / Getty Images)
 
 
Ale späť k šprintérom. Druhá etapa bude mať o päťdesiat kilometrov viac a okrem Vivianiho si na ňu bude brúsiť zuby napríklad aj Alexander Kristoff. Rovnako ako jeho náprotivok, aj on si do Francúzska prináša dobrú formu. Na ADB vyhral hneď prvú etapu. Aj v tíme UAE ale rozložia sily, o dobrý výsledok v GC sa pokúsi Daniel Martin a Rui Costa. Ír zatiaľ pretekal len v Portugalsku a jeho príprava na Tour de France má tak ešte len druhú zastávku. Vlani tu skončil tretí. Portugalčan sa zase pripravuje na ardenské klasiky. O čosi viac už odpedáloval André Griepel. Nemecká gorila sa výborne prezentovala v Austrálii, na TDU vyhral dve etapy. Na ADB sa síce trochu stratil, ale formu očividne má, takže s ním treba rátať. V poslednej etape finišujúcej na Jebel Hafeete sa dokonca ocitol v úniku...
 
Aj tretia etapa, ktorá je klasifikovaná ako zvlnená, by mala patriť tejto skupine pretekárov. Výborne naladený víťazstvom na Kuurne - Bruxelles - Kuurne sem prichádza Dylan Groenewegen. Náročná belgická klasika po kockách mu ukázala jeho skutočnú silu. Len tesne porazil Arnauda Démara, ktorého stretne aj vo Francúzsku. Domáci pretekár vendetu chcieť nebude, no víťazstvo v etape by padlo vhod. Širokú plejádu ešte dopĺňa Magnus Nielsen (aj keď Astana sa bude tiež spoliehať na Jakoba Fuglsanga), John Degenkolb a Nacer Bouhanni. Samostatnou kapitolou pre slovenských fanúšikov bude Bora - Hansgrohe. Na pretekoch sa predstaví aj dvojica Erik Baška s Jurajom Saganom. Erik pôvodne štartovať nemal. Rozhodlo sa o tom až tento týždeň. V nemeckom tíme je ale aj Sam Bennett, takže je vysoko pravdepodobné, že Slovák svoju šancu nedostane. O celkovú klasifikáciu by sa mohli pokúsiť dvaja Rakúšania. Felix Grossschartner a Patrick Konrad.
 
 
degenkolb baska 18 malorka bohfb
John Degenkolb s Erikom Baškom (© BORA - hansgrohe / Bettiniphoto)
 
 
Záhadní Francúzi a dôležitá časovka
 
Treťou etapu ale nastane zmena stráží. Šprintérov viac neuvidíme, teda pokiaľ ich kamery nezaberú vo chvíli, keď budú odpadať z balíka. Svoje kvality začnú ukazovať vrchári. Akýmsi predkrmom bude ale časovka. Vlani ju dokázal najlepšie využiť Julian Alaphilippe, ktorý je aj v roku 2018 veľkým favoritom. Túto edíciu ju budú musieť pretekári absolvovať o štyri kilometre dlhšiu. Vo svoj prospech ju ale využil taktiež Tony Gallopin. Vtedy ešte jazdec Lotta Soudal skončil tretí, celkovo mu to vydalo na desiatu priečku. Po sezóne prestúpil do Ag2r a práve domáci projekt by mohol byť na pretekoch čiernym koňom. Akási zmes klasikárov, vrchárov a časovkárov mu poskytuje viacero alternatív hry. Alexis Vuillermoz, Oliver Naesen a Tony Gallopin môžu naozaj prekvapiť. A nielen oni.
 
Na trati sa objaví viacero po francúzsky hovoriacich mužov, o ktorých je dobré zmieniť sa. Warren Barguil, ktorý podobne ako Gallopin zmenil dres, síce o veľkom víťazstve nesníva, ale odpísať ho kvôli tomu by bola školácka chyba. "Nie každé preteky, na ktorých štartujem, môžem vyhrať. Nie som jazdec, ktorý je hneď od začiatku sezóny výborný, čo je škoda, pretože Paríž - Nice sú preteky, ktoré by mi vyhovovali. I napriek tomu chcem skončiť minimálne v najlepšej pätnástke a pripraviť sa na Ardeny," povedal pre web podujatia jazdec Fortunea. O svojej šanci prehovoril tiež Lilian Calmejane z Direct Energie. "Ak chcem pomýšľať na dobré umiestnenie v záverečný deň pretekov, musím absolvovať výbornú časovku. Len vtedy môžem pomýšľať na dobré výsledky. Tak či tak, v horách pôjdeme na Chavanela, ktorý je na tom lepšie ako ja. Pozor si budeme musieť dať aj na vietor," prezradil taktiku svojho tímu Francúz.
 
 
barguil 18 ilustrak fortnueof
Warren Barguil (© Team Fortuneo - Oscaro)
 
 
Po boji proti chronometru prídu na rad dve kopcovité etapy. A už tu by mali nastať prvé selekcie. Prežiť by ich ale mali v tíme Sky. Ich najväčšia hviezda síce bude v Taliansku, no Sergio Henao nie. Kolumbijčan totiž príde obhajovať svoje víťazstvo spred roka. A Briti už tradične vysielajú na preteky silnú zostavu. "Budeme mať dvoch lídrov. Wouter Poels aj Sergio Henao sú hladní po víťazstve. Mohlo by nám tiež vyhovovať to, že budeme mať v tíme oproti minulému roku o jedného jazdca menej. O jedného menej totiž bude v každom celku, čím sa preteky viac otvoria," zahral dosť taktický ťah športový riaditeľ tímu Gabriel Rasch.
 
V silnom zložení prichádza do druhej najväčšej krajiny Európskej únie aj tím Bahrajn - Merida. Bratia Izagirreovci dokážu zvládnuť aj časovku, aj kopce. Ukázali to už v roku 2017, vtedy ešte v rozdielnych dresoch. "Čaká nás náročné podujatie, s množstvom rozdielnych etáp. Niektoré sú možno podobné s predchádzajúcim ročníkom, ale len sotva si ich každý pamätá. Ďalším dôležitým faktorom bude počasie," neprezradil v podstate nič o taktike a plánoch ich športový riaditeľ  Gorazd Štangelj. A vlastne prezrádzať ani nemusel, v tomto prípade je všetko jasné. Podobne sú na tom aj v Kaťuši, kde budú bojovať za Ilnura Zakarina. Rusovi by mal sekundovať Ian Boswell. Preteky vyvrcholia siedmou etapu. Horská kategorizácia, päť vrchárskych prémií, vrátane jeden a pol kilometra dlhého cieľového kopca Valdeblore La Colmaine. Možno práve na ten sa tešia v BMC. Americký celok pôjde na Tejaya Van Garderena. Tento už 29-ročný jazdec absolvoval zatiaľ iba jedny preteky. "Volta ao Algarve bol u mňa posilňovač dôvery. Sezóna začala dobre, vyskúšal som si tiež časovku, čo je pred Paríž - Nice len a len dobré," povedal tretí muž týchto pretekov.
 
V roku 2018 čaká pelotón už 76. edícia podujatia. Celkovo takmer 1200 kilometrov, čo bude skúška správnosti aj pre tím Mitchelton - Scott.  Ako jeden z mála tímov poslali do Francúzska to lepšie. Možno vypočítavosť a možno premyslená taktika. Nech je, ako chce, kartami by mal významne miešať hlavne Estebán Cháves. Kolumbijčan pretekal zatiaľ iba v Austrálii, uvidíme teda, ako sa vyrovná s európskym chladným podnebím. Pomáhať  mu bude aj Roman Kreuziger a sekundovať by mu mal Simon Yates. "Vývoj pretekov budeme posudzovať po časovke, ktorá je v polovici pretekov. Uvedomujeme si, že môžeme počas nej stratiť nejaký čas, ale silný tím nám umožňuje jazdiť agresívne a stratený čas získať v ostatných etapách," uvažoval športový riaditeľ "klokanov" Laurenzo Lapage. o tom, ako to dopadne, vás budeme informovať v našom podrobnom spravodajstve.