Sezóna sa dostáva do obdobia Grand Tour a na populárnom podujatí v Kalifornii štartuje príprava na Tour de France. Po dlhšej prestávke sa vracajú do hry Richie Porte s Rigobertom Uránom a na pretekoch sa objaví aj kompletná slovenská trojica tímu Bora - hansgrohe. Peter Sagan prichádza zveľadiť svoj víťazný rekord.
 
 
kalifornia 18 podium efef milica wren
Vlaňajšie pódium (© Slipstream Sports / Milica Wren)
 
 
Bez časovky, ale viac kopcov
 
Oproti minulému roku sa odohrala jedna významná zmena, keď z programu vypadla časovka jednotlivcov. Organizátori si sľubujú od tohto kroku útočnú jazdu favoritov na pripravených stúpaniach, ktorým bude po dvoch rokoch opäť dominovať strmý cieľový výstup Mount Baldy.
 
Na začiatku pretekov sa uskutoční šprintérske predstavenie na známom okruhu v Sacramente, kde technický dojazd vždy vyžmýka to najlepšie z najrýchlejších jazdcov  v balíku. Už druhý deň zavedie cyklistov do vysokej nadmorskej výšky a v dlhej etape overí ich výkonnosť. Koncovka v meste South Lake Tahoe bude vhodná pre výbušných jazdcov, ktorí ukážu najlepšie zrýchlenie na takmer 2-kilometrovom stúpaní s priemerom šesť percent. V tretej etape sa môže presadiť vo forme jazdiaci šprintér, ale veľa bude záležať od toho, ako sa pôjde na kopci Mt. Hamilton (7 km; 8,7 %). Vo finále budú zvádzať súboj únik a okresaný balík.
 
Potom sa bude jazdiť na jednoduchom profile a bolo by prekvapením, ak by šprintéri v meste Morro Bay naplno nevyužili ponúknutú príležitosť. Aj piaty deň prebehne na zvlnenom profile, kde môžu vo finále udrieť najrýchlejší borci balíka. No bude to dlhá previerka s niekoľkými krátkymi, ale prudšími stúpaniami, a to posledné z nich, s priemerom desať percent, sa objaví len päť kilometrov pred páskou. Dojazd do mesta Ventura budú sprevádzať rôzne očakávania.
 
 
video v clanku ikonka ciernaStúpanie Mt. Baldy v ročníku 2017
 
 
Kráľovská etapa obsahuje tri dlhé stúpania a bude zakončená tým najťažším v celej edícii. Na Mount Baldy (8,2 km; 8,4 %) sa očakáva vytvorenie kľúčových rozdielov v klasifikácii a jeho tvrdé sklony si užijú len výborne pripravení vrchári. V závere podujatia striehne krátka etapa, ktorá môže skončiť hromadným šprintom. Šprintérske celky dostanú vo finále potrebný priestor, aby v Pasadene neúradovali utečenci.
 
 
Favoriti sú vyrovnaní, rozhodne momentálna forma
 
Medzi jazdcami na celkové poradie nenájdeme nikoho, kto by vyčnieval nad ostatnými. Richie Porte naposledy súťažil v Katalánsku a tam zistil, spolu s pretekmi UAE Tour, že niekoľkí jeho súperi sa dostali počas jari do skvelej formy, čomu nemohol konkurovať. Austrálsky jazdec v tomto roku maximálne sústredí svoju pozornosť len na Tour de France a práve na kalifornskom podujatí by sme mali vidieť jeho narastajúcu výkonnosť. Ako jeden z najlepších vrchárov na svete by mal využiť kopec Mt. Hamilton, aby si vytvoril pozíciu v klasifikácii, ale či to bude stačiť na titul, ukáže až forma jeho hlavných konkurentov. A ako sa bude jazdiť v ostatných dôležitých etapách.
 
Aj Rigoberto Urán sa postaví na štart po dlhšej pauze. Kolumbijský cyklista si zlomil kľúčnu kosť v druhej etape na Paríž - Nice a odvtedy sa venoval len zotaveniu a tréningu. Jeho výkonnosť tak bude otázna. V prípade, že bude na dobrej úrovni, môže sa vytiahnuť v kráľovskej etape, a keďže EF Education priváža na preteky skúsenú zostavu, americká zostava môže udrieť aj v druhej alebo tretej etape. Zaujímavosťou je, že Urán a ani Porte na Okolo Kalifornie doteraz ešte nikdy neštartovali. Podujatie si vyskúša aj Tejay van Garderen. Bude chýbať časovka, ale pres voj tím bude určite prospešný v najdôležitejších momentoch.
 
 
uran 18 detail zhora rcsf
Rigoberto Urán (© LaPresse/Fabio Ferrari)
 
 
Na tieto preteky má len tie najlepšie spomienky George Bennett, ktorý tu získal titul v sezóne 2017. Odvtedy sa ešte zlepšil ako jazdec na celkové poradie a pri tohtoročnej účasti mu veľmi pomôžu skúsenosti z predošlých ročníkov a znalosť miestnych terénov, vrátane stúpania Mt. Baldy či koncovky v meste South Lake Tahoe. Doteraz sa ukázal v najlepšom svetle na P-N, kde finišoval šiesty v poradí, no následne v Baskicku už nedokázal sledovať najsilnejších. Novozélandský pretekár bude patriť medzi sledovaných jazdcov a bude sa spoliehať, že v rozhodujúcich momentoch mu nebude chýbať kvalita, aby mohol bojovať o najvyššie priečky v GC.
 
V tíme Ineos sa objaví Gianni Moscon, ktorý mal pôvodne štartovať na Gire, ale z výkonnostných sa jeho program zmenil. Taliansky jazdec sa nedostal počas jari do želanej formy a na klasikách to bolo viditeľné. Hneď v druhej etape musel opustiť Tirreno - Adriatico, takže v tomto roku zatiaľ výrazne zaostáva za očakávaniami. Kalifornia mu má pomôcť, aby znovu dostal pretekárke sebavedomie. V britskej zostave sa môžu v kopcoch ukázať najmä David de la Cruz alebo Diego Rosa, ktorí sa budú tešiť najmä na kráľovskú previerku.  
 
Veľmi dobrú formu si udržuje Felix Grossschartner. Po triumfe na Okolo Turecka obsadil v Romandii v silnejšej konkurencii štvrté miesto. Rakúsky cyklista aktuálne pôsobí silným dojmom v kopcoch, preto si musí veriť aj na stúpanie Mt. Baldy, že ho dokáže absolvovať na čele pelotónu. Po krátkej prestávke bude znovu súťažiť Max Schachmann a nechajme sa prekvapiť, koľko energie mu ešte zostalo v nohách po intenzívnom a úspešnom období. Kráľovská etapa z neho vyžmýka maximum, no zvyšné kopcovité previerky môžu podľa jeho gusta. V celku UAE Emirates vkladajú veľkú dôveru do Tadeja Pogačara, keďže tento ešte len 20-ročný pretekár sa presadil v Baskicku a silným dojmom pôsobil aj na LBL. Slovinský talent patrí medzi výborných vrchárov, ale kráľovská etapa ho poriadne preverí, a na podujatí môže využiť aj svoju kvalitnú koncovku, ak by sa v niektorej z ďalších etáp rozohrali súboje kandidáti na titul.
 
 
schachmann 19 baskicko sampanske bohfb
Max Schachmann (© BORA - hansgrohe / Bettiniphoto)
 
 
Saganovi vyhovuje hneď niekoľko profilov
 
Šprintérom bude veliť Fabio Jakobsen, ktorý v tomto roku vybojoval tri výhry, vrátane prestížneho triumfu na Scheldeprijs. V jeho prospech bude hrať aj to, že okolo neho bude silný šprintérsky tím, ktorému bude veliť Max Richeze. Danny van Poppel, Nacer Bouhanni a ani Mark Cavendish v tomto roku ešte nezvíťazili a v Kalifornii ich čakajú niektoré pomerne náročné výzvy, aby sa naladili tým správnym spôsobom. V tomto smere dopĺňajú konkurenciu Bauhaus, Degenkolb, Philipsen, Halvorsen, preto v hromadných šprintoch bude zaujímavá tlačenica.
 
Medzi hlavnými hviezdami nemôže chýbať Peter Sagan a jeho šestnásť výhier, ktoré vybojoval v Kalifornii od roku 2010. V minulej edícii nezískal ani jedno víťazstvo a bude to pre neho znamenať ďalšiu motiváciu, aby na amerických cestách opäť potešil všetkých svojich fanúšikov. Kalifornia štartuje Saganovu prípravu na Starú dámu a aj keď po jarných klasikách odpočíval len krátko, slovenský šampión je známy tým, že sa dokáže veľmi rýchlo dostať späť do súťažného rytmu.
 
 
video v clanku ikonka ciernaPosledná výhra P. Sagana v Kalifornii, 3. etapa 2017
 
 
Spolu s ním sa predstavia na podujatí osvedčení kolegovia ako jeho brat Juraj, Erik Baška, Daniel Oss a Oscar Gatto, čo vytvára silný základ, aby sa mu podarilo uspieť v nejakej etape. V prvej a štvrtej previerke mu budú jeho kamaráti pomáhať pri očakávanom špurte balíka. Zaujímavá šanca sa pred neho postaví v druhej etape zakončenej výbušným stúpaním. Tretí, piaty a siedmy deň zase ponúkajú šancu pre špurt okresaného balíka a to by mohla byť tiež Saganova šanca, keď sa podarí jeho kolegom dostať pod tlak ostatných šprintérov a zároveň si postrážiť únik. Ako vždy, slovenského cyklistu čakajú v Kalifornii prajné podmienky a dôležité súťažné kilometre pred druhým vrcholom sezóny.
 
 
1. 12.5. rovinata etapa ciel rovina Sacramento > Sacramento 143 km cieľ: 02:40
2. 13.5. rovinata etapa ciel rovina Rancho Cordova > Lake Tahoe 214 km cieľ: 00:40
3. 14.5. rovinata etapa ciel rovina Stockton > Morgan Hill 208 km cieľ: 00:40
4. 15.5. rovinata etapa ciel rovina Laguna Seca > Morro Bay 214 km cieľ: 00:40
5. 16.5. zvlnena etapa ciel rovina Pismo Beach > Ventura 219 km cieľ: 00:40
6. 17.5. rovinata etapa ciel rovina Ontario > Mount Baldy 127 km cieľ: 00:40
7. 18.5. rovinata etapa ciel rovina Santa Clarita > Pasadena 126 km cieľ: 22:35
Etapy tohto ročníka pretekov:
1234567