Najstaršia spomedzi všetkých hlavných klasík, to je Liége - Bastogne – Liége, ktorá už túto nedeľu napíše ďalšiu zaujímavú kapitolu. Začína nová éra podujatia, ktorá bude vyhovovať aj rýchlejším mužom v pelotóne, nielen vrchárom s dynamickým šprintom. Organizátori totiž vypustili posledný kopec. Pozmenená trasa tak dáva šancu presadiť sa aj Michaelovi Matthewsovi. Hlavným favoritom však zostáva Julian Alaphilippe.
 
 
liege 18 podium efefv
Vlaňajšie pódium (© Slipstream Sports / Cor Vos)
 
 
Čakajú nás dve zásadné novinky
 
Posledný monument v jarnej časti sezóny je považovaný za jednu z najnáročnejších jednorazoviek vôbec. Pre podujatie Liége - Bastogne – Liége sú charakteristické tiahle a strmé stúpania, ktoré však v posledných rokoch už neoddeľovali zrno od pliev, pretekári sa v nich šetrili a naplno to rozbalili až v záverečných dvoch brdkoch. Organizátori sa pre tento rok rozhodli urobiť preteky atraktívnejšie, urobili dve úpravy, ktoré môžu výrazne prehovoriť do boja o víťazstvo. Hlavne preto sa zmenilo aj rozloženie kariet a o vavrín sa budú môcť pobiť aj špecialisti na hromadné dojazdy.
 
Podľa tradície cyklisti v prvej polovici dňa pôjdu prakticky po menej náročnom profile. Celkovo počas dňa prejdú až štyritisíc výškových metrov, ale ťažšie stúpania prídu na rad až na posledných sto kilometroch. Štart je naplánovaný na desiatu hodinu v meste Liége, z ktorého sa pelotón vydá na juh k luxemburským hraniciam do mesta Bastogne. Prvý hodnotený kopec pretekári zdolajú po 75 kilometroch, ale vrchol Côte de la Roche-en-Ardenne je od cieľa ešte príliš ďaleko, takže v ňom veľa aktivity medzi favoritmi neuvidíme.
 
 
liege 18 ilustrak km 0 efefv
Ilustračný záber (© Slipstream Sports / Cor Vos)
 
 
Ešte ani Côte de Saint Roch nezohrá kľúčovú rolu ohľadom selekcie tých najlepších, aj keď priemerný sklon tohto stúpania je jedenásť percent. Naháňačka favoritov začne až neskôr. Prvé pokusy zmeniť rovnováhu síl môžeme vidieť už v jednom z ďalších šiestich kopcov. Spomedzi nich najväčší rešpekt budia Côte de Stockeu, na vrchole ktorého je umiestnená aj prémia Eddyho Merckxa, a Col du Rosier, teda najdlhší kopec v itenerári podujatia. Sekcia šiestich po sebe idúcich brdkov, po ktorých pokračuje veľké finále, končí na vrchole Col du Maquisard.
 
Potom nasleduje najslávnejší moment pretekov, Côte de La Redoute, kde už budú musieť vyštartovať vrchári, ktorí si nebudú môcť dovoliť priviesť na cieľovú rovinku rýchlejších pretekárov. Pomôcť k tomu by im mali strmé úseky na úzkej ceste, ideálne miesta na ataky. Ak by im to predsa len nepodarilo, na ďalší kopec nebudú čakať sedemnásť kilometrov ako vlani, ale iba dvanásť. Organizátori do programu pribrali Côte des Forges, kratšie a menej strmšie stúpanie, ale útočiť v ňom sa bude dať a práve tu sa môže definitívne rozhodnúť o osude pretekov.
 
 
liege 19
profil pretekov, 4000 nastúpaných metrov (© liege-bastogne-liege.be)
 
 
Pretože z posledného kopca sa do cieľa pôjde prakticky už iba po jednoduchej trase a ešte celkom dlho. Côte de La Roche-Aux-Facons nie je jednoduchá previerka, práveže naopak, je ťažšia ako Mur de Huy na Valónskom šípe, lenže už streda ukázala, že niektorí špecialisti na šprinty by mohli tento kopec ustáť a preto vrchári urobia veľkú chybu, ak by to chceli rozbaliť až tu. Vlani sa mohli spoľahnúť ešte na Côte de Saint-Nicholas, ale v tohtoročnej edícii už v programe chýba. Tak či tak uvidíme možno podobný priebeh ako minulý rok, kedy sa o víťazovi konečne nerozhodovalo na cieľovej čiare v Ans. 
 
 
Zastaví niekto Alaphilippa a Quick-Step?
 
Spomedzi všetkých pretekárov najlepšia forma na jar zdobí Juliana Alaphilippa, pre ktorého je trasa L-B-L ako šitá na mieru. Francúz sa nebojí atakovať už ďaleko pred cieľom, a pravdepodobne aj v nedeľu bude opäť patriť medzi najaktívnejších cyklistov, určite je najhorúcejším adeptom na zisk vavrínu. Alaphilippe si môže veriť tiež do šprintu, veď podobným štýlom pre seba ulovil prvý monument v sezóne, ale určite nebude chcieť v Liége špurtovať proti rýchlejším cyklistom. Veľa bude záležať aj na vlaňajšom víťazovi. Druhou zaujímavou kartou Quick-Stepu bude Bob Jungels, takže z dielne belgického celku sa môžeme tešiť na veľmi atraktívne divadlo.
 
 
alaphilippe 19 podium z profilu rcsfg
Julian Alaphilippe (© LaPresse/Gian Mattia D'Alberto)
 
 
Dobré nohy v posledných dňoch má tiež Jakob Fuglsang, ktorý už po Valónskom šípe avizoval, že v nedeľu bude chcieť útočiť na výhru. Dánsky cyklista zbiera tento rok cenné skúsenosti a na štvrtom monumente môže prísť jeho čas, ale ani on nebude môcť čakať a bude musieť útočiť. Fuglsanga môže tešiť fakt, že po ruke bude mať skúsený a kvalitný klasikársky tím. Na L-B-L pocestuje skoro totožná zostava akú Astana vyslala do boja na La Fleche Wallonne. V akcii nebude chýbať Alexej Lutsenko, Luis León Sánchez a Gorka Izagirre.
 
Najväčším vyzývateľom vyššie spomenutých favoritov by mal byť Michael Matthews. Austrálčan sa nemôže sťažovať na formu, veď na jar zbiera jeden dobrý výsledok za druhým, a k tomu všetkému pozmenené finále podujatia by mu malo vyhovovať. Z jeho dielne určite neuvidíme žiadne pokusy o útok, Matthews sa bude snažiť udržať v skupine s najväčšími favoritmi. Nemusel by to byť problém, veď na Mur de Huy vyliezol ako ôsmy v poradí, a problémy nehlásil ani v ostatných kopcoch na Valónskom šípe. Druhým želiezkom v ohni v tíme Sunweb je Tom Dumoulin, ktorého meno tiež svieti v predbežnej zostave.
 
 
matthews 19 katalansko triumf sunf
Michael Matthews a jeho triumf (© Cor Vos | Team Sunweb)
 
 
Na záverečný monument v jarnej časti si robia chúťky u Lotta Soudal. Belgičanom sa zatiaľ nedarí podľa predstáv, stále majú na konte len jeden triumf v jednodňových záležitostiach. Ak ale majú nedostatok víťazstiev, majú dostatok útočného ducha. Ich esom je Tim Wellens, lenže po strede sa zdá, že Wellens nie je v dobrom stave. Nedarilo sa mu tu ani vlani. V prípade, že nedeľu opäť bude ťahať za nesprávny koniec lana, dostanú šancu zažiariť Jelle Vanendert a Bjorg Lambrecht. Hlavne posledné menovaný sa zviditeľnil v stredu, čo je dobrý náznak toho, že na L-B-L by mohol plniť rolu čierneho koňa.  
 
V tieni nebudú chcieť zostať ani špecialisti na ardenské klasiky. Michal Kwiatkowski na Amstel Gold Race čo-to predviedol, tentokrát však túži zvíťaziť. Poliak musí len dúfať, že sa lepšie vyspí, pretože v stredu to z jeho strany nebolo pravé orechové. Ani Sergio Henao sa na Valónskom šípe neprezentoval dobre, zadosťučinením pre neho bolo aspoň tretie miesto Diega Ulissiho. Pôvodne aj sem mal byť lídrom UAE Daniel Martin, Ír ale určite mútiť vodu nebude, čím sa otvárajú dvere pre ostatných jazdcov tohto zoskupenia. Do širšej skupiny favoritov určite patria aj Alejandro Valverde a Dylan Teuns, úradujúci majster sveta čaká na prelomenie ľadov, pretože túto sezónu sa viac-menej trápi.
 
 
ulissi 19 dojazd uaefb
Diego Ulissi bol tretí na Valónskom šípe (© Courtesy UAE Team Emirates / BettiniPhoto)
 
 
Štvrtý monument dlhodobo vyhovoval vrchárom, a stále netreba zabúdať ani na nich. Vincenzo Nibali sem prichádza z náročného podujatia v Alpách, kde sa prezentoval sympaticky. Nebol deň, v ktorom by „Žarlok z Mesiny“ neatakoval, takže nacvičené to má. Veľmi pekne išiel posledné dve klasiky aj Bauke Mollema, bez šance by nemali byť ani Romain Bardet a Michael Woods, ďalší kvalitní jazdci smerom dohora. Otáznik visí nad účasťou Adama Yatesa, ktorý v stredu spadol a odrel si ľavý lakeť. Ak by aj na L-B-L prišiel, môže ho menšia odrenina limitovať.
 
 
Bora so Schachmannom a Konradom, bez Sagana
 
Veľké ambície nemusia tajiť ani v nemeckom tíme Bora – hansgrohe. Tým bude na najstaršej spomedzi všetkých hlavných klasík chýbať Peter Sagan, ktorý si pred začiatkom sezóny vyznačil toto podujatie ako preteky, na ktorých by nechcel chýbať. Lenže únava sa podpísala aj na výkonoch takého odolného cyklistu, akým je Peter, a trojnásobný majster sveta uprednostnil oddych pred ďalšou časťou sezóny. Sagan by sa mal do akcie vrátiť na Okolo Kalifornie, na pretekoch, ktoré má veľmi rád a sú úzko spojené s jeho menom.
 
Tak či tak fanúšikovia Bory nebudú ukrátení o zaujímavé predstavenie. Maximilian Schachmann na jar oplýva veľkou chuťou a ardenské klasiky ho zachytili v dobrom rozpoložení. Schachmann patrí medzi najvážnejších adeptov na víťazstvo, už nepatrí ani medzi tých, ktorí by mohli prekvapiť, ale medzi tých, ktorí budú bojovať o výhru. Ďalším členom Bory, ktorý by mohol potrápiť aj Alaphilippa a ostatných favoritov, je Patrick Konrad. Rakúšan tiež načasoval formu na L-B-L výborne, lenže namiesto role domestika, ktorým pôvodne mal byť, teraz bude môcť ukázať, že ani aktívne útočenie mu nerobí problémy. Určite by sme mali vidieť Boru vpredu.