Preteky Vuelta Ciclista al País Vasco (v anglickej transkripcii Tour of the Basque Country, po slovensky Okolo Baskicka) sú jedným z renomovaných podujatí UCI World Tour. Pozostávajú zo šiestich etáp a sú v konkurencii iných známych cyklistických pretekov tak trochu špecifické. Svojrázny kolorit im dodávajú temperamentní baskickí fanúšikovia, ktorí dokážu okolo ciest vytvoriť úžasnú atmosféru. Majú svoje pevné miesto v cyklistickom kalendári, konajú sa na začiatku apríla. Bezprostredne po nich nasledujú tradičné belgické „klasiky".

Už dlhé desaťročia je cyklistika v Baskicku veľmi populárna, ľudia tu hlasito povzbudzujú všetkých pretekárov, no jasne dávajú najavo, kto je ich srdciam najbližší. Ich najväčším idolom zatiaľ zostáva fenomenálny Miguel Indurain. Narodil sa v malom mestečku Villava (v baskickom jazyku Attarabia) ležiacom asi 4 kilometre od Pamplony, ktoré preslávil po celom svete, hoci má iba desaťtisíc obyvateľov a rozlohu sotva jeden štvorcový kilometer.

Prvú kapitolu svojej dlhej histórie napísali preteky Okolo Baskicka už v roku 1924, kedy sa konal baskicko-2007-sanchez-cobo-vicioseich prvý ročník. Už meno prvého celkového víťaza naznačuje, že mali vysoké renomé. Francúz Francis Pélissier patrí dodnes medzi velikánov cyklistiky. Pravda, preteky mali jednu dlhú prestávku, v rokoch 1935 - 1969 neprebehli, aj keď ich v tomto období „suplovali" viaceré lokálne cyklistické podujatia. Tour of the Basque Country sa stali aj predlohou úspešného literárneho diela, držiteľ Nobelovej ceny Ernest Hemingway ich opísal vo svojej svetoznámej novele „Slnko aj vychádza".

Novodobá história pretekov Tour of the Basque Country sa začala v roku 1969, kedy organizátori po vyše tridsiatich rokoch oživili tradíciu. Na štarte stáli mnohé cyklistické hviezdy vrátane tej najžiarivejšej. Celkovým víťazom sa totiž v roku 1969 stal Jacques Anquetil. Ale najúspešnejším pretekárom je dodnes Španiel José Antonio Gonzáles Linares, ktorý zaznemanal až štyri celkové triumfy v rokoch 1972, 1975, 1977 a 1978. Okrem neho figuruje v zozname triumfátorov mnoho známych mien - Gino Bartali, Sean Kelly, Tony Rominger, Alberto Contador a veľa ďalších. Preteky majú medzi profesionálmi vysoké renomé, o čom svedčia aj slová celkového víťaza Chrisa Hornera: „Okolo Baskicka považujem za jedny z najprestížnejších pretekov v Európe. A čo sa týka náročnosti, podľa mňa sú v rebríčku hneď za troma podujatiami Grand Tour." (Tour de France, Vuelta a Espaňa, Giro d'Italia.)

Profil pretekov je logicky ovplyvnený geografickými danosťami regiónu. Baskicko je hornatá krajina, trate jednotlivých etáp hlavne v centrálnej časti preto obsahujú aj vysoké kopce. Typické rovinaté etapy tu prakticky absentujú. Jazdci, ktorí chcú pomýšľať na celkové prvenstvo, musia byť nevyhnutne kvalitnými vrchármi. Stúpania v priebehu pretekov síce nie sú dlhé, no výškové rozdiely, ktoré musí pelotón zdolať, sú citeľné. A skúškou zdatnosti pre jazdcov je vždy aj pomerne krátka, ale náročná časovka jednotlivcov. V Baskicku je cyklistika mimoriadne obľúbená. Svedčí o tom aj skutočnosť, že tento región mal či má aj dva špičkové profesionálne cyklistické tímy - Euskatel Euskadi a Movistar. Prvý menovaný bol síce ako všetky ostatné tímy World Tour sponzorovaný solventnými komerčnými subjektami, no čiastočne ho podporovala aj baskická vláda.

Nad zatiaľ posledným ročníkom visela reálna hrozba, že kvôli nedostatku financií sa preteky konať nebudú. Pre závažné ekonomické problémy Španielska sa regionálna vláda v Baskicku rozhodla výrazne „skresať" svoju každoročnú sponzorskú podporu pre organizátorov. V časovom predstihu oznámila, že oproti pôvodným rozpočtom poskytne iba zhruba 60 percent dohodnutej sumy. Zdalo sa, že 51. ročník v roku 2011 bude, bohužiaľ, posledný a Vuelta al País Vasco zanikne rovnako ako niekoľko ďalších prevažne regionálnych cyklistických pretekov v Španielsku pre nedostatok financií.

baskicko-fansNa poslednú chvíľu „zaúradovala" španielska banka Sabadell Guipuzcano. Jej vedenie verejne deklarovalo, že počas ďalších dvoch rokov finančne podporí tieto preteky. Riaditeľ Vuelta Ciclista al País Vasco Jaime Ugarte na to reagoval slovami: „Ďakujeme banke Sabadell Guipuzcano za pomoc v kritických chvíľach, keď sa zdalo, že naše preteky budú musieť byť odvolané. Dostali sme obrovské množstvo odkazov, v ktorých nám ľudia vyslovili podporu. Ale bez dotácie spomínanej banky by sa Tour of the Basque určite nemohla konať."

Bola by to určite obrovská škoda pre cyklistov i fanúšikov. Okolo Baskicka sa teší obrovskému záujmu a je po Vuelta a Espaňa považovaná za najpopulárnejšie a najprestížnejšie cyklistické podujatie prebiehajúce v Španielsku. Ak by s finančných príčin vypadla z kalendára UCI World Tour, bolo by pre organizátorov mimoriadne obtiažne opäť sa vrátiť medzi najprestížnejšie preteky sveta.

Ešte v polovici marca 2012, dva týždne pred plánovaným štartom pretekov, bola finančná situácia organizátorov zúfalá. V rozpočte im chýbalo viac než 250 000 eur. Medzinárodná cyklistická únia síce prejavila vôľu pomôcť, ale až razantný vstup banky na scénu zažehnal nebezpečenstvo zrušenia pretekov. Keďže záväzok banky sa týka aj roku 2013, aj tento rok sa Tour of the Basque uskutočňuje.

Zatiaľ poslednú edíciu pretekov vlani vyhral po troch tretích miestach Španiel Samuel Sánchez a na emotívnej tlačovke po skončení poslednej etapy dojatý vyhlásil, že to bol jeho celoživotný športový sen. Podujatie sa nakoniec podarilo zachrániť, preto sme počas nasledujúcich edícii mohli sledovať ďalšie špičkové vrchárske výkony. V sezóne 2013 ukázal najsilnejšie nohy Nairo Quintana, pričom kolumbijský rodák sa prvýkrát ukázal svetu v parádnej forme. V tom čase mal len 23 rokov, čo ho robí najmladším víťazom podujatia. O rok neskôr bol najlepším jazdcom Alberto Contador, pre ktorého to bol už tretí celkový triumf na pretekoch, a chýba mu iba jeden zárez, aby vyrovnal rekord Antonia Gonzaleza.
 
Španielskemu pretekárovi sa to podarilo v roku 2016. Ale skúsený jazdec si vybojoval vedúcu pozíciu až v záverečnej časovke, v ktorej odsunul na druhú priečku Sergia Henaa. V sezóne 2015 vyhral veľmi ťažkú edíciu s mnohými prudkými kopcami Joaquim Rodríguez, ktorý tu predviedol jeden zo svojich najlepších výkonov v poslednom čase.
 
V roku 2017 oslavovali preteky 57 rokov.  Na programe bolo päť klasických etáp a jedna časovka, ktorá mohla priniesť do GC to najjasnejšie svetlo. Prvú etapu vyhral Michael Matthews, druhú Michael Albasini. Nasledovala prvá horská etapa, ktorú ovládol David De la Cruz z Quick - Stepu. Španielsky pretekár svoju radosť už ale nezdieľal s Martinom Velitsom, ktorý z podujatia odstúpil deň pred tým. Španielovi v každom prípade toto víťazstvo prinieslo štvrté miesto v GC. To najvyššie dosiahol Alejandro Valverde, ktorý pre zmenu vyhral druhú horskú prekážku. Dve etapy vrátane spomínanej časovky vyhral Primož Roglič, ktorý skončil celkovo piaty. Prvé štyri stupienky v Baskicku ovládli domáci jazdci. Valverdeho doplnili druhý Contador, tretí Izagirre a štvrtý De la Cruz.
 
Ročník 2018 bol ročníkom dvoch mužov. Boli nimi Julian Alaphilippe a Primož Roglič. Francúzsky cyklista totiž vyhral prvé dve etapy a prvé tri dni držal dres pre priebežného lídra. Potom však prišlo etapové prvenstvo Slovinca, po ktorom získal tričko pre lídra pretekov a to udržal až do úplného konca podujatia. Roglič v Baskicku vyťažil z časovky, ktorú vyhral suverénnym spôsobom a keďže v horách elitných vrchárov príliš nestrácal, o víťazovi bolo už rozhodnuté. To Alaphilippe v posledných troch dňoch stratil na Slovinca takmer 20 minút a prepadol sa mimo najlepšiu tridsiatku. Druhé miesto v GC v 58. ročníku vybojoval Mikel Landa, to tretie zostalo v Baskicku zásluhou Iona Izagirreho.